Calentamiento global amenaza a koalas australianos

CANBERRA, Australia (AP). Los koalas están amenazados por la creciente contaminación por dióxido de carbono en la atmósfera, porque extrae los nutrientes de la savia de las hojas de eucalipto, de las que se alimentan estos marsupiales arborícolas, dijo un investigador el miércoles.

Ian Hume, profesor emérito de Biología de la Universidad de Sydney, dijo que él y sus investigadores encontraron que el nivel de toxicidad en las hojas del árbol de eucalipto subió cuando se elevó el nivel de dióxido de carbono dentro de un invernadero de pruebas.

Hume presentó el miércoles su investigación sobre los efectos del dióxido de carbono en las hojas de eucalipto a la Academia Australiana de Ciencias en Canberra.

Los investigadores encontraron que el dióxido de carbono en las hojas de eucalipto afecta el equilibrio de nutrientes y "antinutrientes". Los antinutrientes son sustancias que son tóxicas o interfieren con la digestión de nutrientes.

Un aumento del dióxido de carbono favorece la producción de antinutrientes con base de carbón en los árboles, por encima de los nutrientes, por lo que las hojas pueden volverse tóxicas para los koalas, dijo Hume.

Algunas especies de eucalipto pueden tener un alto contenido de proteína, pero los antinutrientes como los taninos atan a la proteína, por lo que los koalas no pueden digerirla.

Hume dijo que su equipo no hizo proyecciones sobre cómo las futuras emisiones globales de gases invernadero afectarían el hábitat de los koalas, pero estimó que será notable la reducción en la población de koalas de Australia en 50 años.

De las más de 600 especies de eucalipto en Australia, los koalas sólo comen hojas de alrededor de 25, dijo Hume. Los cambios en el nivel de toxicidad en los árboles podrían reducir las variedades de hoja que les gustan a los koalas, agregó.

"Los koalas tienen una cría cada año bajo condiciones óptimas, pero si cae el valor nutritivo de las hojas, podrían tener una cada tres o cuatro años", advirtió.

Hugh Tyndale-Biscoe, un fisiólogo especializado en marsupiales, opinó que los pronósticos de Hume sobre una reducción en la población de koalas son conjeturales pero creíbles.

Las hojas de eucalipto ya tienen un bajo valor nutritivo, agregó, y los koalas se han adaptado a esa dieta pobre en nutrientes durmiendo 20 horas al día para conservar energía.

"Es una existencia muy incierta y la distribución de koalas tiende a cambiar", dijo Tyndale-Biscoe.

Tyndale-Biscoe dijo que los koalas ya han desaparecido de partes de Australia pero tienen una presencia abundante en otras, pero que es improbable que desaparezcan por los cambio del clima. Estos animales ya han sido desplazados de los sitios con los árboles más nutritivos en las tierras más fértiles por el avance de granjas y suburbios, afirmó.

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