África: Detectan cuántas personas devoraron leones en 1898

WASHINGTON ( AP). Los científicos determinaron el número preciso de personas devoradas por dos leones, exhibidos actualmente en un museo de Chicago, analizando los restos en sus dientes y pelo: fueron 35 y no 135 como se pensaba hasta ahora.

El ataque nocturno de dos leones aterrorizó a los obreros ferroviarios y logró detener la construcción de un tendido de ferrocarril en el este de Africa hace más de 100 años. Empero, el número de personas devoradas por los felinos, según afirman ahora los científicos, no fue tan elevado como se pensó anteriormente.

A lo largo de nueve meses, los dos voraces leones se cobraron 35 vidas _ cifra que aunque no es despreciable no llega a las 135 de algunos relatos.

En 1898, braceros de la India y la población local trabajaban en la construcción de una vía férrea de Uganda a Kenia cuando comenzaron a ser presa de los felinos, caso que figuró en numerosos relatos y por lo menos en tres películas.

El número de muertos fue calculado en 28 obreros ferroviarios " y un montón de desgraciados nativos africanos" con un total que llegó hasta los 135. El retraso en la construcción del ferrocarril fue incluso debatido en la Cámara de los Comunes del parlamento británico.

Los científicos que deseaban conocer el número preciso de personas devoradas decidieron estudiar los restos de los dos leones machos, mostrados ahora en el Museo Field de Historia Natural de Chicago, analizado el tipo de carbono y nitrógeno en sus dientes y pelo.

Esas proporciones químicas fueron comparadas con el carbono y el nitrógeno encontrado en los leones modernos de la región, en los animales que sirven habitualmente de presa a los felinos y en los humanos.

Los huesos y los dientes acumulan isótopos de carbono y nitrógeno durante mucho tiempo, mientras que la proporción en su pelo cambia más rápidamente, permitiendo a los científicos determinar la dieta a largo plazo y cómo cambió en los últimos meses de los leones.

Los humanos formaron por lo menos la mitad de la dieta de uno de los leones en los últimos meses de su vida, consumiendo por lo menos 24 personas, concluyeron. El otro león se comió a 11 seres humanos, según sus análisis.

Los investigadores encabezados por los antropólogos Nathaniel J. Dominy y Justin D. Yeakel, de la Universidad de California, en Santa Cruz, describieron sus conclusiones en el número que sale a circulación el martes de la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

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