Astronautas inspeccionan Endeavour en viaje a estación

CABO CAÑAVERAL, Florida ( AP). Los astronautas del Endeavour inspeccionaron el martes por la mañana su transbordador para detectar posibles daños ocurridos durante el lanzamiento la víspera, en viaje hacia un encuentro a 320 kilómetros de altura con la estación internacional.

La tripulación usó una vara de 100 metros con láser en la punta para revisar las cubiertas térmicas en las alas y la nariz. Unos pocos fragmentos de espuma aislante se desprendieron del tanque exterior de combustible durante el despegue el lunes, incluyendo una banda estrecha de unos 30 centímetros. Pero no había indicios de que algo golpeó el transbordador.

El comandante George Zamka y su tripulación realizaron su inspección de rutina para asegurarse que las cámaras de lanzamiento no se perdieron algo. Un golpe de un fragmento de espuma aislante causó el desastre del transbordador Columbia en el 2003, y los astronautas en órbita han realizado inspecciones exhaustivas desde entonces.

El largo y arduo proceso comenzó el lunes y deberá extenderse hasta el martes por la mañana.

El Endeavour va a llegar a la estación espacial el miércoles por la mañana, y dará un giro lento ante las cámaras antes de acoplarse. Las imágenes en primer plano de la panza del transbordador _ imposibles de obtener de otra forma con tanto detalle _ proveerán más información sobre las condiciones del Endeavour.

El Endeavour lleva a la estación un nuevo compartimiento y una cúpula de observación, que tiene la mayor ventana que se haya instalado en el laboratorio orbitante. En total, las adiciones costaron más de 400 millones de dólares.

Han pasado casi tres meses desde la última visita de un transbordador a la estación internacional. Cinco misiones están planeadas para este año, tras lo cual la NASA va a retirar los tres transbordadores que quedan.

La estación espacial estará 98% completa una vez el nuevo compartimiento _ Tranquility_ y la cúpula sean instalados por los tripulantes del Endeavour.

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