Astronautas tratan de hacer funcionar procesadora de orina

HOUSTON(AP). Los astronautas trataron de reparar el domingo una pieza del equipo diseñado para convertir la orina y el sudor en agua potable, una pieza vital para que la estación espacial internacional pueda duplicar su capacidad y albergar a seis tripulantes.

El comandante de la estación Michael Fincke y el astronauta Donald Pettit, tripulantes del transbordador Endeavor cambiaron el emplazamiento de una centrifugadora en un procesador de orina, que forma parte del flamante sistema de reciclaje de agua valorado en 154 millones de dólares, recién descargado. La centrifugadora se encarga de separar el agua de la orina.

Estaba colocada en unas arandelas de goma a fin de reducir la vibración, y el control de la misión le pidió a Fincke que la retire y que solo refuerce la pieza directamente.

"Tenemos mucha esperanza de que esto funcione, y si no, tenemos algunas otras opciones para lograrlo", dijo Fincke desde la estación espacial después de completar la tarea.

Los astronautas han tratado de hacer funcionar el sistema por cuatro días, pero el procesador de orina sólo ha trabajado dos horas cada vez y se detiene. Un funcionamiento normal es de cuatro horas.

El sistema de reciclaje de agua, que fue llevado hace una semana a la estación espacial por el transbordador Endeavour, es esencial para permitir que más astronautas vivan en la estación en el 2009.

La directora de vuelos, Ginger Kerrick, dijo que los ingenieros esperan que se solucione el problema, pero siguen estudiando la posibilidad de que seis tripulantes puedan vivir en una estación espacial, donde el procesador de orina trabaja apenas dos horas por vez. El plan es que la estación espacial duplique sus residentes el próximo año.

"Necesitamos responder a esa pregunta", dijo Kerrick, antes de adoptar una decisión.

Los controladores de vuelo tenían esperanzas de que las muestras de agua que traigan de la estación espacial tengan una mezcla en la cual el 70% provenga de la condensación y un 30% sea obtenido de la orina. Dados los problemas con el procesador de orina, esa proporción es ahora de 90% de condensación y de un 10% de orina.

Los directores de la misión han decidido no ampliar la estadía una jornada más pues los astronautas han obtenido suficientes muestras de agua, dijo Kerrick. El Endeavour debe desacoplarse de la estación espacial el jueves 27 de noviembre.

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