Conjeturan que los orangutanes eran más sociables

YAKARTA ( AP). Cuando el naturalista británico Alfred Russell Wallace llegó a las selvas de Borneo hace 150 años, una de sus mayores esperanzas era ver orangutanes. Y colmó sus expectativas con creces cuando divisó a los simios alimentándose en las riberas de los ríos, meciéndose entre las ramas y mirándolo absortos desde el momento de su llegada.

Vio 29 orangutanes _de los que mató más de la mitad para enviar sus pieles y esqueletos a su país_ en sólo cien días, una experiencia compartida por muchos otros aventureros y coleccionistas en el mismo período.

" Mientras algunos de los primeros exploradores veían hasta ocho orangutanes en un árbol o encontraban 35 junto a un río en un solo día, ahora es raro divisar siquiera uno solo en la selva o en el bosque", comentó Erik Meijaard, uno de los autores de un estudio publicado el miércoles en PLoS One, una revista de la Biblioteca Pública de Ciencia.

" Esto nos llevó a preguntarnos si estos simios notoriamente solitarios vivían antes en grupos más compactos", dijo Meijaard. " Creemos que la caza pudo haber causado un cambio de comportamiento, tornándolos menos sociales".

Los científicos midieron la densidad de las poblaciones actuales de orangutanes en comparación con las supuestas en el pasado _basadas en parte en la frecuencia de observaciones de los exploradores del siglo XIX_ y hallaron que esos encuentros eran de tres a seis veces más frecuentes en aquel entonces. También evaluaron posibles causas, incluso cambios ecológicos y enfermedades, y concluyeron que la persistente tradición de la cacería era el motivo más probable de la declinación.

En la actualidad se mata a los orangutanes por su carne o como pestes agrícolas.

Las conclusiones son todavía preliminares y probablemente provocarán controversia pero, de ser correctas, podrían afectar el modo de comprender el desarrollo de esa especie y sus necesidades para conservarla.

Se considera que hay sólo 50,000 orangutanes en estado silvestre, todos en poblaciones diminutas y dispersas en las islas de Borneo y Sumatra, según Serge Wich, científico del Great Ape Trust de Iowa y coautor del nuevo estudio.

Los orangutanes son gregarios de jóvenes. Pero al contrario de los otros grandes simios _chimpancés y gorilas_, pasan la mayoría de su vida adulta solos, buscando frutas o durmiendo en los árboles. Rara vez se los ve en grupos de más de dos o tres.

Se cree que su escasa densidad de población, de unos dos animales por kilómetro cuadrado de bosque, caracterizó su desarrollo evolutivo, desde sus prolongados ciclos reproductivos hasta el modo en que se comunican e interactúan entre los sexos.

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