Cosmonautas se suman a tripulación de Estación Espacial

BAIKONUR ( AFP). Tres cosmonautas despegarán el miércoles del cosmódromo de Baikonur, en Kazajistán, hacia la Estación Espacial Internacional (ISS), cuya tripulación permanente pasará por primera vez a seis personas, lo que permitirá explotar plenamente sus capacidades tecnológicas y científicas.

A las 10H34 GMT, un cohete Soyuz despegará del cosmódromo ruso situado en el centro de Kazajistán llevando a bordo al belga Frank De Winne, al canadiense Robert Thirsk y al ruso Roman Romanenko.

Durante esta misión, que durará seis meses, Frank De Winne, de 48 años, se convertirá en el primer comandante europeo de la ISS, que en 2008 fue ampliada con dos laboratorios, el europeo Columbus y el japonés Kibo.

También por primera vez, todos los socios de la Estación -Estados Unidos, Rusia, Europa, Japón y Canadá- estarán representados simultáneamente en el mayor laboratorio de microgravedad jamás construido.

Miembro desde hace nueve años del equipo de astronautas de la Agencia Espacial Europea (ESA), De Winne será uno de los dos astronautas que participen en el acoplamiento a la Estación del carguero japonés HTV-1 dentro de unos meses.

Los tres cosmonautas, que llegaron a Baikonur una semana antes del despegue del Soyuz, efectuaron los últimos preparativos después de haberse entrenado en la Ciudad de las Estrellas, el centro de formación situado en las afueras de Moscú.

Mientras tanto, los equipos de tierra ensamblaban los diferentes elementos de la nave espacial que será transportada por ferrocarril al cosmódromo instalado en la estepa kazaja.

De Winne, que realiza su segundo vuelo con destino a la ISS, expresó su entusiasmo por el paso de la tripulación permanente de la Estación de tres a seis astronautas.

" En general, tenemos que apresurarnos a hacer toda la transición (entre equipos) en diez días", explicó en rueda de prensa a principios de mayo en la Ciudad de las Estrellas.

" Ahora, la tripulación que ya está allí tendrá tiempo de mostrarnoslo todo durante cuatro meses", agregó este ex piloto del Ejército del Aire belga, que ha participado en operaciones de la OTAN.

Robert Thirsk, de 55 años, será por su parte el primer canadiense que realice una estacia de larga duración en el espacio. Las anteriores misiones espaciales de astronautas de ese país nunca superaron los 18 días.

Thirsk prometió llevar consigo algunas especialidades gastronómicas canadienses, como la carne de caribú. Pero " me gusta la cocina rusa, espero que constituya la mitad de mis raciones", bromeó durante la rueda de prensa.

El más joven de los tres, el ruso Roman Romanenko, de 37 años, efectuará su primer vuelo al espacio, siguiendo los pasos de su padre Yuri, que fue comandante de nave en tiempos de la Unión Soviética.

" Seremos seis por primera vez. Así, que tendremos que fabricar una mesa nueva para poder comer y conversar todos juntos", declaró Romanenko.

A mediados de marzo, un grupo de siete astronautas, entre ellos un japonés, llegó a la Estación Espacial Internacional a bordo del transbordador estadounidense Discovery para entregar e instalar un cuarto y último par de antenas solares, indispensables para la duplicación de los efectivos de la Estación.

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