Declinación preocupante del plancton

WASHINGTON ( AP). Pese a su tamaño diminuto, el plancton que se halla en los océanos es crucial para gran parte de la vida sobre la Tierra. Es el cimiento de la red alimenticia marina, produce la mitad del oxígeno en el mundo y absorbe el anhídrido carbónico pernicioso... pero está declinando a velocidad.

Los niveles mundiales de fitoplancton han bajado un 40% desde la década de 1950, según un estudio publicado el miércoles en la revista Nature. La causa probable es el calentamiento global, que le dificulta al plancton obtener los nutrientes vitales, dicen los investigadores.

Las cifras son notables e inquietantes, dicen los científicos canadienses que efectuaron el estudio, además de un prominente científico del gobierno estadounidense.

" Es preocupante porque el fitoplancton es la divisa básica de todo lo que ocurre en el océano", explicó el profesor de biología Boris Worm, de la Universidad Dalhousie, un coautor del estudio. " Es casi una recesión... que ha estado ocurriendo durante décadas".

Medio millón de datos que se remontan a 1899 indican que los niveles de plancton en casi todos los océanos del mundo empezaron a reducirse en la década de 1950. Los mayores cambios se dan en el Artico, el Atlántico sur y ecuatorial y el Pacífico ecuatorial. Solamente el Océano Indico no muestra una declinación.

Los autores del estudio creen que es demasiado temprano como para determinar si el fitoplancton corre peligro de extinción.

Virginia Burkett, una científica de la Oficina Geológica Nacional, dijo que las cifras son preocupantes y revelan problemas que no se pueden detectar observando especies más carismáticas, como los delfines y las ballenas.

" Estas especies diminutas indican que los cambios a gran escala en el océano afectan la productividad primaria del planeta", advirtió Burkett, que no participó en el estudio.

Los expertos dicen que cuando baja el plancton, como ocurre durante los ciclos climáticos de la corriente del Niño, las aves y mamíferos marinos mueren de hambre en gran número.

" El fitoplancton en definitiva nos afecta a todos en nuestras vidas", dijo el autor central del estudio Daniel Boyce, también de Dalhouise en Halifax, Nueva Escocia. " Gran parte del oxígeno en nuestra atmósfera actual fue producido por fitoplancton o precursores de fitoplancton en los últimos dos mil millones de años".

El fitoplancton _en parte visible, en parte microscópico_ mantiene la Tierra fresca. Absorbe anhídrido carbónico impidiendo que se caliente, dijo Boyce.

Worm dijo que cuando la superficie del océano se calienta, el agua caliente arriba no se mezcla fácilmente con el agua más fría abajo. Eso dificulta que el fitoplancton reciba nutrientes.

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