Descubren sistemas de estrellas enanas que podrían fusionarse

Santa Cruz de Tenerife, España ( EFE). Un equipo investigador del que forman parte científicos españoles ha descubierto una docena de sistemas estelares binarios compuestos por pares de estrellas " enanas blancas" más ligeras de lo habitual, y que podrían acabar fusionándose o estallando.

El Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) informó hoy en esta capital insular española de que el azar ha sido fundamental en este hallazgo, pues los astrónomos buscaban estrellas superveloces, es decir, aquellas que se mueven tan rápido que el campo gravitatorio de la Vía Láctea no puede retenerlas.

Sin embargo, los científicos descubrieron por casualidad una docena de sistemas estelares binarios con características que no habían sido observadas hasta el momento, indicó el IAC, que forma parte del equipo investigador autor del hallazgo.

Sus cálculos concluyen que, al menos en la mitad de los casos, las estrellas que componen los sistemas acabarán fusionándose y algunas podrían estallar en un futuro relativamente cercano.

Todos los sistemas binarios descubiertos se componen de un par de estrellas enanas blancas.

Esta clase de cuerpo estelar se forma con los restos remanentes de una estrella de tipo solar cuando, al fenecer, se ha deshecho de sus capas externas.

Una enana blanca es increíblemente densa y contiene tanta materia como si el Sol fuera encerrado en una esfera del tamaño de la Tierra y, según explica el IAC, tan sólo una cucharada de té de ese material pesaría más de una tonelada.

Sin embargo, la composición de los sistemas no fue lo que sorprendió a los científicos, sino que se trata de sistemas bastante extraños, compuestos por dos objetos del tamaño de la Tierra orbitando uno alrededor del otro, separados por una distancia menor que el radio del Sol, según el astrónomo estadounidense y primer autor de los artículos donde se describe el hallazgo, Warren Brown, del Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, de Massachusetts.

Según los datos de los astrónomos, las enanas blancas descubiertas en este estudio se encuentran entre las más ligeras jamás observadas, con sólo un cuarto de la masa del Sol.

Están formadas por helio y no por carbono y oxígeno como la mayoría de las enanas blancas y según el astrónomo, si estos objetos fueran el resultado de la evolución de estrellas aisladas, tales estrellas tendrían también que ser muy ligeras.

Esto supondría un problema ya que, entonces, las enanas blancas podrían ser los remanentes de estrellas nacidas con la mitad de la masa del Sol, que tienen una " esperanza de vida" de más de 30,000 millones de años.

" Es algo que resulta imposible porque el Universo tiene tan solo 14,000 millones de años", explica el investigador del IAC Carlos Allende, coautor del estudio.

La solución a este problema es que las estrellas progenitoras de estas enanas blancas no evolucionaron aisladas sino en pares, con unas órbitas tan apretadas que las fuerzas de marea, similares a las que induce la luna sobre los mares en la Tierra, provocaron que perdieran tremendas cantidades de materia.

En palabras de Allende, " estas estrellas se han visto sometidas a un programa de pérdida de peso brutal. No podemos ver a sus compañeras directamente, pero podemos medir las oscilaciones que causan en la velocidad orbital".

Estas enanas blancas, al orbitar tan rápidamente una alrededor de la otra, perturban el continuo espacio-temporal y crean ondas gravitatorias.

Al propagarse, estas ondas le restan energía al sistema, haciendo que las estrellas se acerquen cada vez más hasta que, tarde o temprano, colisionen y se fusionen en un único objeto.

Según los cálculos de los investigadores, el primero de los sistemas observados, el que tiene la órbita más corta, podría fusionarse en unos 130 millones de años.

Aunque el equipo que los descubrió nunca presenciará el acontecimiento, su trabajo aporta nuevos conocimientos a la comunidad astrofísica.

" Hemos triplicado el número de sistemas binarios de enanas blancas conocidos que inevitablemente acabarán fusionándose", afirma Warren Brown.

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