Dinosaurio arroja dudas sobre el origen de las plumas

NUEVA YORK (AP). Un pequeño dinosaurio que habitaba en el nordeste de China estaba cubierto de filamentos rígidos parecidos a pelos, un descubrimiento que sugiere que las plumas empezaron a desarrollarse mucho antes de lo que muchos investigadores suponen, quizás incluso en los primeros dinosaurios.

Los científicos habían identificado anteriormente plumas y "dinopelusa" en terópodos, bípedos carnívoros considerados antepasados de las aves.

Pero la criatura china tiene una relación distante con los terópodos, y sus filamentos huecos podrían ser protoplumas, dice el científico que reporta el hallazgo en la edición de hoy jueves de la revista Nature.

Los dinosaurios saurisquios se dividieron en dos ramas hace más de 235 millones de años. Los terópodos pertenecen a una de ellas, mientras que el ejemplar chino es un miembro primitivo de la otra rama, la de los saurópodos. Quizás ambas ramas heredaron plumas primitivas de antepasados comunes antes o durante la división, sugieren los investigadores.

Algunos otros expertos no están muy convencidos.

No se conocen fósiles de los primeros dinosaurios, mientras que los fósiles de plumas datan de hace 150 millones de años.

El hallazgo del dinosaurio es reportado por científicos de la Academia China de Ciencias y la Academia China de Ciencias Geológicas, ambas en Beijing, y por otros.

La criatura vivió hace 99 a 144 millones de años. Caminaba en dos patas y tenía una cola larga. El espécimen descubierto _al parecer no adulto_ sólo medía 71 centímetros (28 pulgadas). No está claro qué comía.

Los autores le dieron el nombre de Tianyulong confuciusi. La denominación proviene del filósofo Confucio y del Museo Natural Shandong Tianyu en la provincia de Shandong, donde está el ejemplar.

Mientras los autores del estudio sostienen que los primeros dinosaurios pueden haber tenido plumas primitivas, sugieren que algunas especies posteriores las perdieron durante la evolución.

En un comentario en Nature, Lawrence Witmer, del Colegio de Osteopatía de la Universidad de Ohio, dijo que no es seguro que los filamentos de Tianyulong formen parte de la evolución de las plumas.

Y Luis Chiappe, director del Instituto del Dinosaurio en el Museo de Historia Natural en Nueva York, duda de que las plumas se hayan evolucionado aparte de los terópodos y las aves.

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