Discovery aterrizó en California, tras cambio de planes

BASE EDWARDS DE LA FUERZA AEREA, California, EU ( AP). El transbordador espacial Discovery aterrizó el viernes en California, con sus siete tripulantes a bordo, incluidos dos hispanos, luego que las condiciones meteorológicas obligaron a cancelar los planes de llegada a Florida por segundo día consecutivo.

El Discovery descendió desde el cielo despejado de California y aterrizó en la Base Edwards de la Fuerza Aérea, una hora antes de que el sol se pusiera. El control de la misión decidió cambiar el aterrizaje a la pista alterna de la NASA, por las tormentas en Florida, que también impidieron la llegada del transbordador el jueves.

" Bienvenido a casa, Discovery", emitió por radio el control de la misión. " Felicidades por una misión sumamente exitosa".

El aterrizaje coronó una misión de suministro de 14 días a la estación espacial internacional. El astronauta Timothy Kopra, quien pasó casi dos meses en el puesto orbital, experimenta de nuevo la sensación de gravidez.

El astronauta mexicano José Hernández y su compañero de tripulación Danny Olivas, estadounidense de ascendencia mexicana, viajan a bordo de la nave. Es la primera vez que dos astronautas hispanos participan en una misma misión.

Las tormentas hicieron demasiado riesgoso el traer al Discovery de regreso a Florida el jueves, y las condiciones fueron incluso peores el viernes. Así, el director de vuelo Richard Jones optó por los cielos despejados sobre el desierto de Mojave, donde el transbordador.

Un grupo de familias de militares, incluidos muchos niños, reunidos en un mirador en la base aeronáutica, aplaudió cuando el tren de aterrizaje del Discovery tocó la pista de concreto.

La NASA prefiere los aterrizajes en Florida porque el traslado del transbordador de un extremo al otro del país, que involucra utilizar un avión jumbo modificado, cuesta alrededor de 1,7 millón de dólares y demora más de una semana.

Las tormentas eléctricas pospusieron también el comienzo de la misión del Discovery. El despegue se realizó el 28 de agosto y la misión abarcó un recorrido de 9,2 millones de kilómetros (5,7 millones de millas).

En un informe de prensa posterior al aterrizaje, Mike Moses, gerente de integración del lanzamiento, dijo que el Discovery tuvo una misión casi perfecta en el espacio.

El Discovery y su tripulación, encabezada por el comandante Rick Sturckow, llevó toneladas de víveres y equipo a la estación espacial internacional, incluida una banda sin fin para ejercitarse, con un costo de 5 millones de dólares, que lleva el nombre del comediante Stephen Colbert. Ese aparato fue el precio de consolación del popular conductor de un noticiario paródico, quien buscó que su nombre se pusiera a toda una habitación nueva en el puesto orbital.

La NASA eligió el nombre de Tranquility para el habitáculo, que todavía no es lanzado, pese a que Colbert ganó la votación en internet.

La banda para caminar se ensamblará este mes. La nueva residente de la estación, Nicole Stott, quien llegó en esta misión del Discovery, sería la primera en utilizarla.

En el Discovery volvió también el astronauta reemplazado por Stott, Kopra, quien pasó casi dos meses en órbita y se dijo ansioso de ver a su esposa y a sus dos hijos, así como de beber una cerveza.

Además, el transbordador transportó un muñeco del personaje Buzz Lightyear, de la película " Toy Story", llevado a la estación en el 2008 como parte de un programa educativo.

La tripulación del Discovery realizó tres caminatas espaciales --en todas participó Olivas-- para instalar un nuevo tanque de refrigerante basado en amoniaco, nuevas antenas y cables para la Tranquility.

Un enchufe no pudo realizarse y esa fue una de las pocas fallas de la misión. La NASA contempla reparaciones que encomendará a los próximos astronautas del transbordador, que viajarán en noviembre.

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