EU: Retorna misterioso avión después de misión de siete meses

BASE AEREA VANDENBERG, California, EU ( AP). El avión no tripulado X-37B de la Fuerza Aérea, cuyos detalles han estado rodeados en secreto, regresó a Tierra el viernes por la madrugada después de más de siete meses en órbita en una misión secreta, dijeron las autoridades.

El aparato aterrizó de manera autónoma en la Base Vandenberg de la Fuerza Aérea sobre la costa californiana a más de 200 kilómetros (130 millas) al noroeste de Los Angeles, dijo el vocero de la base, Jeremy Eggers.

" Es digno de entusiasmo", comentó Eggers sobre el aterrizaje a la 1:16 a.m. hora local.

El X-37B había sido lanzado desde un cohete Atlas 5 desde Cabo Cañaveral, en Florida, el 22 de abril del 2010, con una misión de un máximo de 270 días.

También conocida como Vehículo Orbital de Pruebas, la nave construida por Boeing fue originalmente un proyecto de la NASA hasta que pasó a manos de los militares.

La Fuerza Aérea no dijo si llevó alguna carga pero insistió en que el propósito primario de la misión era probar el avión.

" Estamos muy complacidos de que el programa haya completado todos los objetivos en órbita para la primera misión", dijo el director de programa, teniente coronel Troyo Giese, en una declaración.

Eggers dijo que la nave volverá al espacio el año próximo.

" Entiendo que están procurando hacerlo en la primavera del 2011", indicó a la Associated Press.

Las autoridades sólo han dado una descripción general sobre los objetivos de la misión: pruebas de navegación, control, protección térmica y operación autónoma en órbita, reingreso y aterrizaje.

Pero el propósito definitivo del avión y sus detalles han permanecido en secreto, si bien los expertos dijeron que tiene por objeto acelerar el desarrollo de sistemas de apoyo de combate y sistemas de armas.

El viaje culminó el largo trayecto del proyecto de la NASA a la división de investigación y desarrollo del Pentágono y después a la secreta Oficina de Capacidad Rápida de la Fuerza Aérea. Cientos de millones de dólares se han invertido en el programa del X-37B, pero la cifra total no se ha dado a conocer.

Construido por Boeing, el aparato de 5,000 kilogramos (11,000 libras) mide casi tres metros (9 1/2 pies) y casi 9 metros (29 pies) de largo, con un alcance de alas de unos 4,50 metros (15 pies).

Fue diseñado para ser lanzado como un satélite por el cohete Atlas V y es capaz de desplegar paneles solares para generar energía eléctrica en órbita.

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