Estrella gigante Betelgeuse empequeñece

WASHINGTON ( AFP). La estrella gigante Betelgeuse, en la constelación de Orión, una de las ocho más brillantes del cielo, se redujo 15% en los últimos 15 años, según una investigación divulgada hoy martes.

" Observar este cambio es muy sorprendente", reveló el astrofísico Charles Townes, profesor honorario de la Universidad de California en Berkeley y laureado con el premio Nobel de Física en 1964.

" Seguiremos observando esta estrella de cerca en los próximos años para ver si sigue reduciéndose o volverá a su tamaño inicial", añadió, explicando que no saben porqué se produce esta reducción de tamaño.

" Pese a todo lo que sabemos sobre las galaxias y el universo lejano, todavía tenemos mucho por aprender de las estrellas, incluido lo que pasa cuando estos gigantes rojos (como Betelgeuse) llegan al fin de su existencia", subrayó Townes, que presentó su trabajo en la última conferencia de la American Astronomical Society (AAS) reunida en Pasadena en California (oeste) del 7 al 11 de junio.

Betelgeuse es la primera estrella cuyo tamaño fue medido y sigue siendo una de las pocas que aparece como un disco en vez de un punto luminoso en las observaciones realizadas con el telescopio espacial Hubble.

En 1921, Francis Pease y Albert Michelson pudieron medir el diámetro de la estrella con la ayuda de un interferómetro óptico. Su diámetro fue entonces estimado como el equivalente a la órbita de Marte.

El año pasado nuevas mediciones estimaron la distancia de Betelgeuse en relación a la Tierra en 430 a 640 años luz, y su diámetro en 822,78 millones de kilómetros.

Un año luz corresponde a 9,461 billones de km.

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