Nuevo cohete de NASA colocado en plataforma de lanzamiento

CABO CAÑAVERAL, Florida, EU ( AP). Un nuevo cohete de la NASA que podría ser el prototipo de uno capaz de llevar astronautas de nuevo a la Luna llegó este martes a una plataforma de lanzamiento para que la semana próxima realice un vuelo de prueba, en un momento en que el futuro del programa espacial estadounidense está en el aire.

Es la primera vez en 34 años que un cohete que no sea un transbordador espacial llega a la plataforma 39-B del Centro Espacial Kennedy.

La NASA modificó la plataforma para este cohete, que se supone podría ser capaz de llevar astronautas de nuevo a la Luna, pero la Casa Blanca puede desechar esos planes. Un panel de expertos aerospaciales que le proporcionaron al presidente Barack Obama una lista de posibles alternativas de exploración está por emitir su informe final esta semana.

El cohete experimental Ares I pasó toda la noche viajando lentamente desde el hangar donde fue ensamblado hasta la plataforma. El traslado de cuatro millas tomó más de siete horas.

El vehículo de prueba despegará el martes próximo en un vuelo balístico de dos minutos y medio para probar qué tan bien se desempeña la primera fase parcial. El experimento le está costando a la NASA 445 millones de dólares.

El artefacto delgado y excepcionalmente alto, de 100 metros (327 pies), sería similar a un cohete que pueda colocar astronautas en órbita, posiblemente para 2015. La mayor parte del cohete de prueba, sin embargo, es una maqueta de tamaño natural y no transportará ninguna persona o carga útil.

El transbordador espacial, en contraste, tiene 56 metros (184 pies) de altura. Los cohetes Saturno V que llevaron a astronautas a la Luna en las décadas de 1960 y 1970 alcanzaron una altura récord de 111 metros (363 pies).

El transbordador Atlantis, entretanto, está programado para despegar el 16 de noviembre en una misión de entrega de provisiones a la Estación Espacial Internacional.

La NASA postergó el lunes el vuelo del transbordador cuatro días para aumentar las probabilidades de lanzar el Ares I-X la próxima semana. El mismo equipo del Centro Espacial Kennedy se ocupará de ambos lanzamientos.

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