Se derriten rápidamente los glaciares de la Antártida

GINEBRA (AP). Los glaciares de la Antártida se están derritiendo más rápidamente y en una superficie mucho mayor que lo que se suponía, dijeron varios científicos hoy miércoles. La situación podría causar un aumento sin precedentes en el nivel del mar.

Un informe de miles de científicos para el Año Polar Internacional 2007-2008 concluyó que el sector occidental del continente se está calentando, y no solamente la península antártica.

Anteriormente se suponía que la mayor parte del calentamiento ocurría en la estrecha península que apunta a Sudamérica, dijo Colin Summerhayes, director ejecutivo del Comité Científico sobre Investigación Antártica y miembro del comité del Año Polar Internacional. Pero los datos de los satélites y las estaciones meteorológicas automáticas indican otra cosa.

"El calentamiento que vemos en la península se extiende totalmente hasta lo que se denomina Antártida occidental", dijo Summerhayes a la Associated Press. "Es inusual e inesperado".

Para el Año Polar Internacional, científicos de más de 60 países han efectuado intensas investigaciones árticas y antárticas en las dos últimas estaciones veraniegas: en el hielo y el mar y con vigilancia mediante rompehielos, submarinos y satélites.

El mayor glaciar antártico, el Pine Island, se está desplazando un 40% más rápido que en la década del 70, diluyéndose más rápidamente en el océano, agregó. Y dijo que el Glaciar Smith, también en Antártida occidental, se mueve 83% más rápido que en 1992.

Todos los glaciares de la zona están perdiendo conjuntamente unos 103,000 millones de toneladas por año debido a que el derretimiento es mucho mayor que las nevadas, explicó.

"Eso equivale a la pérdida de masa de toda la capa de hielo de Groenlandia", agregó Summerhayes, y dijo que la descarga de agua de los glaciares contribuía significativamente al aumento en los niveles del mar. "No sabíamos que avanzaba tan rápido".

Los glaciares están descargando sus aguas en el mar más rápidamente debido a que la capa flotante de hielo que habitualmente los detenía _por lo general de 200 a 300 metros (650 a 980 pies) de espesor_ se está derritiendo.

El calentamiento de la Antártida occidental es una preocupación real.

"Algunos temen que éstos sean los primeros signos de un colapso inminente de la capa de hielo de la Antártida occidental", dijo Summerhayes.

La temperatura anual promedio de la Antártida ha aumentado en 1 grado Fahrenheit (0,56 grado centígrado) desde 1957, pero todavía está en 50 grados Fahrenheit bajo cero (45,6 grados centígrados bajo cero), según un reciente estudio de Eric Steig, de la Universidad de Washington.

Summerhayes dijo que los niveles del mar subirán más rápidamente que lo pronosticado por el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático, un grupo establecido por las Naciones Unidas.

Un informe del Panel en el 2007 pronosticó un aumento en el nivel del mar de 18 a 58 centímetros (7 a 23 pulgadas) para fines de siglo, lo que inundaría las zonas bajas y desplazaría a millones de personas. El grupo dijo que otro aumento de 10 a 20 centímetros (3,9 a 7,8 pulgadas) era posible si continúa el reciente y sorprendente derretimiento de la capa de hielo polar.

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