Astronautas instalan extensiones de paneles solares

CABO CAÑAVERAL, Florida (AP). Astronautas en el espacio abierto instalaron ayer jueves el último conjunto de extensiones de paneles solares en la estación espacial internacional, culminando la tarea principal de la misión del transbordador Discovery.

Steven Swanson y Richard Arnold II batallaron con algunas conexiones de cables, pero lograron conectar todo.

"No fue tan fácil como esperábamos, pero ellos realizaron un gran trabajo", dijo el astronauta Joseph Acaba al Control de Misión.

El siguiente hecho memorable ocurrirá el viernes, cuando las extensiones solares se desplieguen.

Se requirió mano de obra dentro y fuera de la estación espacial para fijar el segmento de 300 millones de dólares a la estación espacial. Swanson y Arnold ayudaron a sus colegas que estaban dentro de la estación a mover con cuidado la estructura de 14 toneladas y 13 metros de largo y colocarla en posición con un brazo robótico.

La estructura se colocó luego de una hora de caminata espacial, y las conexiones se completaron dos horas después.

El Discovery entregó las extensiones nuevas el martes; se trata de los últimos paneles solares instalados en la estación de 10 años de existencia y le proporcionarán a ésta el total de la energía contemplada. Es además la última estructura mayor de Estados Unidos en su contribución a la estación internacional.

La estación espacial ya tenía seis extensiones solares. Con las dos nuevas, aún plegadas, serán ocho, cuatro de cada lado.

La estación espacial "ya casi tiene una forma simétrica; esperamos con ansias que ello se vuelva permanente hoy", dijo Control de Misión en un mensaje a los astronautas.

La NASA necesita la energía eléctrica adicional que proporcionarán las extensiones solares nuevas para poder realizar más investigaciones en la estación espacial duplicando su tripulación a seis miembros, lo cual se supone ocurrirá en dos meses más.

"Dennos más energía", dijo el capitán de la estación espacial Mike Fincke a los caminantes del espacio mientras flotaban en el exterior la tarde del jueves.

Swanson estaba realizando la tercera caminata espacial de su carrera. Arnold, un ex maestro, la realizó por primera vez.

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