Aterrizan astronautas chinos tras caminata espacial

BEIJING (AP) Tres astronautas chinos emergieron el domingo de su cápsula y recibieron una bienvenida jubilosa a su regreso a tierra tras completar exitosamente la primera misión de su país que incluyera una caminata espacial.

La emisora de televisión estatal CCTV mostró cómo el módulo de reingreso Shenzhou 7, después de bajar suavemente bajo un gigantesco paracaídas de rayas rojas y blancas, aterrizó en un día despejado en las llanuras de la Mongolia Interior, al norte de China, a las 5.37 de la tarde (0937 GMT).

"Los astronautas se sienten muy bien", dijo el comandante de la misión, Zhai Zhigang, mientras la cpasula descendía.

"Fue una misión gloriosa, repleta de desafíos y con un final exitoso", explicó Zhai. "Nos sentimos orgullosos de nuestra patria", añadió.

La caminata espacial del sábado fue difundida en vivo y en directo y observada por multitudes en gigantescos televisores al aire libre.

Zhai, el comandante de la misión, flotó la tarde del sábado por el espacio frente a La Tierra tras salir por la escotilla del módulo orbitador.

Su compañero Liu Boming también salió brevemente de la cápsula para entregar a Zhai una bandera china que él luego hizo ondear ante una cámara exterior. El tercer miembro de la tripulación, Jing Haipeng, supervisó la nave desde el interior del módulo de reingreso.

La caminata espacial exitosa facilitará el ensamblaje de una estación espacial de dos módulos orbitales Shenzhou, la siguiente meta del programa de vuelos espaciales tripulados de China.

China considera además realizar exploraciones lunares y quizá intente poner la próxima década un hombre en la Luna, posiblemente antes del objetivo de la NASA de regresar a la Luna en 2020.

En 2003 China lanzó su primer vuelo espacial tripulado, el Shenzhou 5, siendo el tercer país tras Rusia y Estados Unidos que lanza un hombre al espacio. A ese vuelo siguieron otras dos misiones tripuladas en 2005.

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