Autos híbridos silenciosos, tanto bendición como un peligro

WASHINGTON ( AP). Los automóviles híbridos, que avanzan a velocidades bajas mediante motores de gasolina y electricidad, han ganado reconocimiento por su andar silencioso y por el mayor rendimiento de combustible, pero algunos investigadores y grupos de seguridad advierten que representan un peligro cada vez mayor para los peatones desprevenidos y los ciegos, que necesitan de los sonidos más que otras personas.

El resultado es que la era del híbrido silente podría estar llegando a su fin, por lo menos en lo que los transeúntes se acostumbran a ellos.

Desde hace varios años, activistas de los ciegos están trabajando para que se añadan sonidos artificiales a estos automóviles, pues temen que al aumentar las ventas de los híbridos, como se espera que suceda, se incrementarán las muertes y lesiones en la vías.

Los híbridos representan cerca de 2% de las ventas de automóviles nuevos cada año en Estados Unidos, pero las empresas automotrices esperan multiplicar su producción en la próxima década previendo reglas más estrictas sobre su uso eficiente del combustible.

"Este es un ejemplo de algo bueno en exceso", dijo John Pare, director ejecutivo para el desarrollo de iniciativas estratégicas de la Federación Nacional de los Ciegos.

"Los automóviles se volvieron más silenciosos, eso estuvo bien. De repente, se volvieron tan silenciosos que eso se convirtió en algo peligroso", agregó.

La oficina gubernamental encargada de las seguridad automotriz dijo en un reporte el año pasado que los vehículos híbridos tienen el doble de posibilidad de estar involucrados en choques de baja velocidad con peatones, en comparación con autos que tienen motores convencionales.

El estudio de la Administración Nacional de Seguridad en Carreteras de Estados Unidos (NHTSA, por sus siglas en inglés) examinó las circunstancias en las que los vehículos estaban desacelerando o deteniéndose, así como retrocediendo, entrando o saliendo de un puesto de estacionamiento.

Más de 4.300 peatones murieron en 2008, según los datos disponibles más recientes.

El gobierno norteamericano ha estado investigando los peligros que los automóviles híbridos y eléctricos podrían representar para los peatones, en especial los ciegos, ancianos o niños, cuando viajan a 32 kilómetros por hora (20 mph) o menos. Cuando el vehículo está avanzando más rápido, la fricción de la rueda con la superficie hace un ruido más perceptible.

El Congreso ha tomado en cuenta las advertencias y ha añadido requerimientos de sonido para carros híbridos y eléctricos en un proyecto de ley que se está evaluando tras el masivo llamado a reparación de autos de Toyota.

Los legisladores evaluarán los cambios en los próximos meses.

Las empresas automotrices ayudaron a diseñar la propuesta que estudia el Congreso y están desarrollando nuevos sonidos artificiales para los vehículos híbridos y eléctricos.

Nissan Motor Corp. produjo un sonido para el Leaf, que se espera esté a la venta este año. General Motors Co. decidió colocar una corneta especial de alerta en su modelo Chevrolet Volt que le permite al conductor avisar a peatones que estén distraídos. Toyota y Ford también están trabajando para diseñar sonidos.

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