Endeavour se acopla con la estación espacial

CABO CAÑAVERAL, Florida, EU (AP) El transbordador espacial Endeavour se acopló el domingo con la estación espacial internacional, el primer paso en una enorme ampliación de ésta que duplicará su capacidad para albergar astronautas.

El comandante Christopher Ferguson condujo la nave hasta que se unió a la estación con suavidad el domingo por la tarde, a 341 kilómetros (212 millas) sobre la India. El radar trabajó bien, a pesar de los problemas que presentó anteriormente con la antena.

"Estoy ansioso por abrir la escotilla y darles la bienvenida compañeros", dijo el capitán de la estación espacial, Mike Fincke.

Su compañero de tripulación Gregory Chamitoff fue uno de los más emocionados al ver al Endeavour. Chamitoff ha vivido en la estación espacial casi seis meses y la nave lo traerá de vuelta a casa.

"¡Vaya!", exclamó. "Se ve hermoso... estoy sonriendo de oreja a oreja".

Durante la tarde, antes de que el Endeavour comenzara su acercamiento final a una distancia de casi 13 kilómetros (ocho millas), Fincke y su tripulación grabaron un video sorprendente sobre la nave y la luna, que también se destacó en muchas fotografías de su lanzamiento nocturno.

"La estación espacial está, de hecho, lista para una remodelación extrema", dijo Fincke a sus colegas en el transbordador. Y agregó que era un día muy importante en el espacio.

Cuando el Endeavour se encontró a unos 180 metros (600 pies) bajo la estación, el comandante Christopher Ferguson hizo que la nave girara hacia atrás 360 grados, para que los tripulantes de la estación espacial le tomaran casi 300 fotografías que serán enviadas a la Tierra.

Las imágenes digitales ayudarán a la NASA a determinar si la nave tuvo algún daño durante el despegue el viernes por la noche. Por lo pronto se hallaron al menos dos fragmentos de escombro en las fotografías del despegue.

El primer objetivo de los 10 astronautas, una vez reunidos, fue hacer un canje de tripulación.

La astronauta Sandra Magnus reemplazará a Chamitoff y permanecerá tres meses y medio en la estación espacial.

Además el Endeavour llevó varias toneladas de equipo para la remodelación de la estación espacial: un baño nuevo, una cocineta y una máquina para hacer ejercicio, dos compartimientos para dormir y un nuevo sistema de reciclaje que transforma la orina y otros líquidos condensados en agua potable.

La NASA no puede duplicar la tripulación de la estación espacial, actualmente de tres personas, hasta que todo el equipo nuevo sea instalado, revisado y trabaje adecuadamente. La meta es que vivan permanentemente seis personas en ella para junio.

El Endeavour y su tripulación pasarán casi dos semanas en la estación, un poco más de lo normal. Se realizarán cuatro caminatas espaciales a partir del martes, las cuales servirán principalmente para limpiar y lubricar una articulación rotatoria con un panel solar que no funciona desde hace un año pues está atascada con fragmentos de metal de las partes que se friccionan en su uso.

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