El Endeavour aterriza en California

BASE EDWARDS DE LA FUERZA AEREA, California, EU (AP) El transbordador espacial Endeavour y sus siete astronautas regresaron a salvo a la Tierra el domingo, desviándose a la soleada California debido al mal clima en la Florida.

El Endeavour tocó la pista a las 4:25 de la tarde tiempo del este del país, con lo cual concluyó una misión de 16 días en la que la estación espacial internacional fue remodelada y quedó con capacidad de albergar más personal.

La NASA ordenó el cambio de pista de aterrizaje después de que un viento peligrosamente fuerte y un cielo que amenazaba tormenta impideron que la nave se dirigiera a la Florida. Como los pronósticos del clima para el lunes en el Centro Espacial Kennedy no se veían mejores, el control de la misión optó por emplear su pista de aterrizaje de respaldo.

"Bienvenidos de regreso. Esa fue una excelente forma de concluir un vuelo fantástico", afirmó por radio el control de la misión.

"Y estamos contentos de estar aquí en California", respondió el comandante Christopher Ferguson desde la nave.

Desde la estación espacial también llegaron felicitaciones. "¡Guau!", exclamó el capitán Mike Fincke, que observó el aterrizaje en una transmisión en vivo.

En el transbordador regresó el astronauta Gregory Chamitoff tras una misión de seis meses, después de que estuvo en la estación espacial desde fines de mayo.

La travesía de regreso de la nave, corta en comparación, fue de 11 millones de kilómetros (6,6 millones de millas) y 250 vueltas a la órbita terráquea.

La NASA siempre prefiere que la nave aterrice en la Florida, pues es la sede del programa orbital, y además ello evita que la agencia espacial tenga que gastar 1,8 millones de dólares para trasladar el transbordador a la Florida en el lomo de un avión Boeing 747 adaptado.

Mientras tanto, una nave de carga rusa trajo regalos de Navidad e insumos vitales a la estación internacional.

El vocero de la control de misión, Valery Lyndin, dijo que la nave no tripulada Progreso M-01M se acopló sin problemas con la estación.

El cosmonauta Yuri Lonchakov se encargó de la conexión manualmente, luego de que un sistema automático acercó la Progreso a unos 20 metros (yardas). No se especificaron las razones por las que el atraque se hizo manualmente.

La M-01M tiene una computadora nueva, sistemas telemétricos completamente digitales y varias mejoras respecto a los modelos viejos.

La Progreso trajo combustible, oxígeno y agua, así como equipo, herramientas y artículos personales para Lonchakov y sus dos compañeros estadounidenses.

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