NASA posterga lanzamiento del Discovery, con dos hispanos

CABO CAÑAVERAL, Florida (AP). El lanzamiento del transbordador Discovery, en una misión inusitada con dos hispanos a bordo, fue suspendido ayer martes por segundo día consecutivo, ahora debido a una falla en una válvula de combustible.

Los siete astronautas aún no habían abordado la nave para el despegue rumbo a la estación espacial internacional, el cual estaba programado para el miércoles en la madrugada. Las autoridades de la NASA responsables del lanzamiento suspendieron la cuenta regresiva el martes por la tarde, a la mitad del proceso de carga de combustible.

"¡Caramba!", dijo el astronauta mexicano-estadounidense José Hernández en su portal de Twitter. Danny Olivas, descendiente de mexicanos y oriundo de El Paso, Texas, es el otro tripulante hispano.

El también astronauta Christer Fuglesang, de Suecia, expresó "mala suerte otra vez" en su sitio de Tweeter.

De inmediato no se fijó una nueva fecha de lanzamiento. También se desconoce si la NASA podría lanzar el Discovery antes de que venza el plazo para hacerlo, a fin de mes.

Durante el fin de semana, los controladores de la misión dijeron que si el transbordador no se encontraba volando para el 30 de agosto o una fecha cercana, el lanzamiento sería casi seguramente postergado para octubre debido a que tanto Japón como Rusia tienen programado enviar naves a la estación próximamente.

El problema surgió cuando los ingenieros intentaban cerrar la válvula de llenado y drenado en el compartimento de motores del Discovery. Aparentemente está rota, dijo Allard Beutel, portavoz de la NASA. Hizo énfasis en que por el momento se desconoce exactamente el motivo de la falla; pudiera ser que la válvula se haya quedado pegada.

Los trabajadores tendrán que ingresar al compartimento para revisar y posiblemente reemplazar la válvula, una operación que podría tomar tiempo.

La válvula, un elemento fundamental en el sistema central de propulsión, funciona en el flujo de hidrógeno líquido del tanque externo de combustible a los motores principales. Tiene que cerrarse el lanzamiento, y abrirse para vaciar el tanque luego de una demora en el despegue.

"No puede quedarse atorada en esa posición cuando cerró porque así no puede vaciarse el tanque", indicó Beutel. Las normas impiden que los ingenieros agitar la válvula porque "no se pueden correr riesgo" con esa parte, dijo.

"Las cuadrillas están atentas a las medidas siguientes", añadió.

La válvula funcionó bien durante el primer intento de lanzamiento, pero una formación de nubes impidió que el Discovery despegara la madrugada del martes.

El Discovery está cargado con abundante equipo y suministros para la estación orbital, incluyendo una caminadora de cinco millones de dólares llamada igual que el comediante Stephen Colbert.

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