Sonda marciana supera marca de longevidad sobre el planeta

LOS ANGELES ( AP). El robot espacial Opportunity, uno de dos que descendieron sobre la superficie de Marte en 2004, superó la longevidad de la sonda Viking 1.

Durante décadas, la sonda Viking 1 mantuvo el récord con seis años y 116 días sobre el planeta rojo, pero Opportunity superó esa marca y no da señales de detenerse.

Al contrario de Viking 1, que condujo experimentos científicos en un solo sitio, Opportunity, impulsado por energía solar y dotado de ruedas, ha hecho varios recorridos para examinar cráteres y rocas.

Diseñado para durar tres meses, el vehículo de seis ruedas del tamaño de un carrito de golf ha recorrido unos 20 kilómetros (12 millas) y se dirige a paso de tortuga hacia el cráter más grande hasta ahora, en un trayecto que le podría llevar varios años.

Como es invierno en el hemisferio sur marciano, Opportunity ha tenido que alternar entre marchas y descansos para recargar su batería y mantener calor.

" La expectativa es que Opportunity siga marchando y marchando", dijo el director del proyecto John Callas en la NASA.

Desde que descendió sobre la superficie marciana, Opportunity ha sobrevivido tormentas de arena e inviernos implacables.

Ray Arvidson, investigador en la Universidad de Washington que trabajó con las misiones marcianas, manifestó su asombro y admiración. " No pensé que llegara a ver esto", afirmó.

El récord de Opportunity podría ser superado al llegar la primavera marciana. Spirit, su sonda melliza, se posó en Marte 21 días antes que Opportunity y puede haber batido la marca el 29 de abril, pero la NASA no sabe si esa sonda, silenciosa por ahora, sigue en funcionamiento.

Spirit se comunicó por última vez con la Tierra a fines de marzo y se cree que está estática debido a que la luz del Sol es demasiado débil en el cielo invernal para que sus paneles solares recojan energía. Los científicos deberán aguardar hasta la primavera marciana para ver si Spirit reanuda sus señales, indicando así que no se congeló.

Los Viking 1 y 2 se posaron en Marte en 1976. Viking 2 operó durante 3 años y 221 días.

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