USA Today busca formas de sobrevivir a la internet

McLEAN, Virginia, EU ( AP). USA Today, un diario creado hace casi 30 años para atraer a los lectores jóvenes que se criaron viendo televisión y que fue usado como modelo por muchos medios de todo el mundo, está revisando su fórmula para contrarrestar la amenaza que representa la internet.

El segundo diario más vendido de Estados Unidos expandió su cobertura de temas de interés para los anunciantes, empezó a emplear diseños que encajan bien en los teléfonos multiusos y las computadoras "tablet" y renovó su edición impresa, cuya circulación bajó un 30% en los últimos tres años.

El lector encuentra ahora muchos consejos sobre turismo, reseñas de aparatos electrónicos, reportajes sobre temas deportivos, asesoría financiera y recomendaciones sobre estilos de vida. Sus editores dicen que también se pondrá énfasis en el periodismo de investigación.

A fines de enero se estrenó un nuevo diseño para la primera página. El resto del diario tendrá más infografías coloridas que fueron el sello distintivo del diario cuando salió a la venta en septiembre de 1982. La edición impresa también incluye códigos de barras que pueden ser escaneados en aparatos portátiles para ver videos y otro contenido digital.

El editor de USA Today Dave Hunke le tiene tanta fe a las novedades que pronostica que este año aumentarán las ganancias y la circulación, que actualmente es de 1,8 millones de ejemplares. Sería la primera vez en cuatro años en que habría incrementos en ambas categorías.

" La idea de que en el periodismo de hoy se pueden dar pasos graduales ya no funciona", comentó Hunke. " Hay que tener iniciativas grandes y correr riesgos".

Otros editores enfrentan dilemas similares. La abundancia de contenido gratis en la internet ha hecho que disminuya la cantidad de lectores de medios impresos, en algunos casos a la mitad.

Pero más grave todavía es la caída en la publicidad. La web le da a las empresas más oportunidades de dirigir su mensaje específicamente a la audiencia que más les interesa y a menor costo. Los ingresos por publicidad, tradicionalmente el principal sostén de los medios impresos, se han reducido más del 50% en los últimos cinco años. Y los esfuerzos de los medios impresos por captar más publicidad online no han dado buenos resultados.

" Están probando muchas cosas a ver si algo funciona", expresó Edward Atorino, analista de la industria periodística de Benchmark Co.

Hunke estuvo todo el último año elaborando nuevas estrategias junto con un equipo que se apoyó mucho el experto en la internet Rudd Davis.

Davis, de 30 años, llegó a la casa Gannett, editora del diario, en el 2008, en que la empresa compró su portal deportivo BNQT.com, dirigido sobre todo a los practicantes de esquí y skateboard y el cual atrajo mucha publicidad orientada a los jóvenes.

Hunke, de 58 años, nombró a Davis vicepresidente a cargo del desarrollo comercial del diario. En esa función supervisa los esfuerzos para captar más publicidad y encontrar nuevos sitios de venta del diario. " Nos ayudó a ver y comprender cosas que gente como yo no siempre pesca", dijo Hunke.

Davis ayudó a convencer a Hunke de que la sala de redacción de USA Today debe dar prioridad a los temas que atraen lectores y avisadores en la web y en los aparatos digitales. El diario dio un primer paso en esa dirección con el lanzamiento en noviembre de Your Life (Tu vida), un portal sobre salud que aporta material para la edición impresa. Más adelante estrenarán portales dedicados a las finanzas personales, la tecnología personal y "diversiones", como películas, juegos y hobbies.

Un analista de la industria periodística cree que al diario le costará ganarse un espacio en esos terrenos ya que hay una cantidad de blogs y portales enfocados en esos temas.

"Es un diario de calidad media que en el mundo digital no tiene el mismo caché que entre los medios escritos", expresó Ken Doctor, quien trabaja para Outsell Inc. "No creo que la gente que compró su iPad en Navidad estuviese pensando en leer USA Today".

Las aplicaciones de USA Today para aparatos portátiles fueron bajadas más de 6 millones de veces. Eso incluye 1,25 millones de aplicaciones diseñadas para el iPad. Las aplicaciones del New York Times, otro medio que trata de ganar espacio en el mundo cibernético, fueron bajadas 9 millones de veces.

A diferencia del Times, Hunke no piensa cobrar a los lectores para darles acceso a su material en la internet.

USA Today sigue apostando a una fórmula que incluye artículos compactos, rodeados de gráficos, ilustraciones y fotos. Hunke estima que esa fórmula es ideal para las pantallas de iPad y otras "tablets".

Ese enfoque ligero, sin embargo, refuerza la percepción de que USA Today no tiene el peso intelectual de un Times o un Wall Street Journal, otro diario que ha incursionado en el mundo digital para tratar de ganar nuevos lectores y publicidad.

"USA Today no tiene autoridad en muchas de esas áreas", dijo Doctor.

El interés de la gente en lo que ofrece USA Today se ha ido desvaneciendo ahora que la internet ofrece la posibilidad de obtener únicamente el tipo de material que le interesa al lector. Esas selecciones son a su vez enviadas por el lector a un pequeño círculo de familiares y amigos, incluidos sus contactos en Facebook y Twitter, dos canales de comunicación online que se han convertido en un fenómeno cultural en los últimos tres años.

"USA Today fue diseñado para el hombre común, pero el hombre común está tomando otros rumbos", dijo Atorino.

Esta nueva dinámica ya desplazó al USA Today del primer lugar en la lista de ventas. El diario más vendido ahora es el Wall Street Journal, con una circulación de casi 2,1 millones de ejemplares y que tiene 450,000 suscriptores de su edición online, comparado con las 18,500 de USA Today, según las últimas cifras de Audit Bureau of Circulations, la firma que mide la circulación de los diarios.

Para peor, en el 2010 tuvo 2.300 páginas de publicidad, casi la mitad de las que tenía en el 2005. Sus acciones y las de otros 80 diarios de Gannet perdieron un 70% de su valor en el mismo período y hubo que reducir el personal. El diario tiene hoy 1,400 empleados, comparado con los 1,800 del 2004.

Hunke asegura que el diario generó ganancias el año pasado gracias a su reducción de personal. No dio detalles.

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