Irving Saladino va por otro oro histórico para Panamá

SAO PAULO (AP). Irving Saladino contagia con su confianza y siente que está a las puertas de dar otro salto histórico: regalarle a Panamá su primer oro en unos Juegos Olímpicos.

El campeón mundial de salto de longitud arriba a Beijing con con grandes expectativas y tiene a su pequeño país palpitando la primera presea dorada olímpica.

"La gente mira mis resultados y dice que soy el favorito para ganar la medalla de oro. Y admito que soy el favorito", expresó el "Canguro" panameño en una entrevista con la AP.

Advirtió que hay otros atletas que también "compiten para este oro y se preparan duro para lograrlo".

Encumbrado en el escalafón mundial desde 2006, el panameño ha sido el saltador más dominante en los últimos años y se presenta como uno de los atletas a batir.

Saladino hilvanó una veintena de victorias al hilo, hasta que su racha se cortó a fines de mayo al quedar sorpresivamente en el séptimo lugar en una final en Berlín con un brinco de 7,92 metros. El panameño culpó de ese bajón a su ansiedad por buscar la marca mundial y a una tendinitis que sufrió en la rodilla.

Saladino pidió a los compatriotas que no se alarmaran al regresar unos días a su tierra natal para descansar, antes de emprender el retorno a Brasil, el país donde se entrena.

Una semana antes de ese traspié, el campeón mundial de 25 años, logró la séptima mejor distancia en la historia del salto largo al registrar un brinco de 8,73 metros, que de paso fue la mejor distancia del mundo en los últimos 14 años. Ese salto espectacular lo logró en la justa FBK de Hengelo, Holanda.

Saladino ganó el oro mundial en Japón en agosto de 2007 con un brinco dramático de 8,57 metros, un registro que se encargó de superar el propio panameño meses después y que echó por tierra las marcas impuestas por el griego Louis Tsatoumas de 8,66 en junio 2007 y por el estadounidense Dwight Phillips de 8,60 en 2005.

"Si él llega a con la misma mentalidad que tenía en Japón, será una gran sorpresa", dijo su entrenador Nelio Moura.

Saladino piensa en grande e incluso tiene entre cejas batir el récord mundial de Mike Powell de 8,95, alcanzado en 1991.

El cubano Iván Pedroso, campeón olímpico del 2000 y cuatro veces titular mundial en el salto largo, dijo al retirarse este año que Saladino "tiene un gran futuro y mucho talento". El panameño ya derrotó al ilustre atleta isleño, cuya mejor marca fue de 8,71.

Saladino señala que Pedroso, el único latinoamericano en ganar una medalla de oro olímpica en la disciplina, "es mi inspiración".

"Muchos dicen que yo soy el su sucesor, pero nunca se podrá igualar todos los títulos que él ganó", agregó Saladino, oriundo de la norteña provincia de Colón, una de las más pobres y con problemas de delincuencia en Panamá.

"Lo único que quiero es ganar la medalla de oro como él lo hizo, y permanecer como el mejor en el mundo y mantener viva la tradición latinoamericana el salto largo", agregó.

Saladino ha estado desde 2004 entrenándose en un centro de alto nivel en Brasil, a donde viajó ayudado por una beca tras su fallida participación en Atenas a causa de una lesión. El año pasado, los brasileños vieron como el panameño se coronaba campeón en los Juegos Panamericanos de Río de Janeiro.

Su viaje a Brasil se debió a la falta de infraestructura en Panamá que garantice una preparación para las altas competencias.

Pese a esos problemas en su país natal, Saladino proclamó que "quiero ganar la medalla de oro y hacer historia para Panamá".

Señaló que regresaría su tierra natal cuando haya logrado sus grandes metas, probablemente después de los Juegos Olímpicos del 2012.

"Quiero ser el ministro de deportes y ayudar a revitalizar los deportes en el país", manifestó Saladino, quien antes de emprender su carrera jugó al béisbol y trabajó para una empresa de electricidad.

Dice que su papá lo ayudó a seguir su carrera en el atletismo, el cual le ha dado las únicas dos medallas a Panamá en la historia de las olimpiadas. El atleta Lloyd LaBeach es el dueño de las dos medallas de bronce en los 100 y 200 metros, en 1948.

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