NFL: El giro radical de los 49ers en cinco meses

SANTA CLARA, California, EEUU ( AP). El ataque no cuajaba, Alex Smith tampoco daba la talla y la línea ofensiva hacía agua ante las defensas rivales.

Hace cinco meses, al ser humillados en un partido de pretemporada contra Nueva Orléans que marcó el inicio de la era del técnico Jim Harbaugh, casi nadie apostaba a que los 49ers de San Francisco iban a estar en los playoffs de la NFL, midiéndose este fin de semana ante los mismos Saints.

El duelo en San Francisco determinará uno de los finalistas de la Conferencia Nacional.

" Ni siquiera es el mismo equipo", comentó el tackle izquierdo Joe Staley al referirse al vuelco. "La confianza es enorme. Tenemos una tremenda seguridad sobre nuestro juego y lo que estamos haciendo".

Ese partido de exhibición, una derrota 24-3 en el Superdome, ofreció nulos visos del repunte que Harbaugh iba a lograr en San Francisco. Los 49ers simplemente se vieron abrumados por el "blitz" de la defensa de los Saints.

Sin una pretemporada normal debido al cierre patronal y apenas dos semanas para ensayar las nuevas jugadas, San Francisco fue incapaz de lograr un primer down en sus primeras cuatro posesiones.

Durante el primer tiempo, los Niners permitieron que su quarterback Smith fuese derribado seis veces. Apenas completaron cuatro pases mientras la cuenta de penalizaciones (cinco) superó la de los primeros downs.

Smith acumuló 10 yardas al conectar sólo dos de siete pases. Harbaugh llegó a decir que el novato Colin Kaepernick iba a recibir la oportunidad de pelear por la titularidad.

Cinco meses después, Smith saca pecho con su mejor temporada como profesional. Fijó récords personales en porcentaje de pases completados (61,4), yardas acumuladas en pases (3.199) y calificación como pasador (90.7).

Unos 49ers sin fisuras cerraron la campaña con marca 13-3 y ganaron el título de su división, el Oeste de la NFC.

La línea ofensiva encontró la armonía para facilitar un productivo juego por tierra de Frank Gore. El ataque cumplió con lo básico para complementar una de las mejores defensas y equipos especiales de la liga.

"Hemos mejorado una enormidad", dijo el centro Jonathan Goodwin. "En ese momento teníamos dos semanas de práctica. Fue duro. No pusimos excusas. No fue fácil ponernos en armonía para jugar juntos. La experiencia es vital".

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