Nadal avanza a la final del Abierto de Australia

MELBOURNE (AP). Rafael Nadal protagonizó otro partido épico de Grand Slam y superó hoy viernes 6-7 (4), 6-4, 7-6 (2), 6-7 (1), 6-4 en más de cinco horas a su compatriota Fernando Verdasco para avanzar por primera vez a la final del Abierto de Australia.

Con duración total de 5 horas y 14 minutos, fue el partido más largo en la historia del torneo. Los compañeros del equipo español de Copa Davis intercambiaron golpes de película en un duelo que mantuvo a los aficionados vitoreando de pie.

El partido más largo hasta el viernes había sido en 1991, cuando Boris Becker necesitó 5 horas y 11 minutos para derrotar al italiano Omar Camporese, en un quinto set que terminó 14-12.

Nadal enfrentará el domingo en la final al número dos del mundo Roger Federer, quien intentará empatar el récord de Pete Sampras con su 14to título de Grand Slam. El suizo avanzó a su 18va final de un major con un triunfo en tres sets el jueves sobre Andy Roddick.

"Es uno de esos partidos que uno recordará por mucho tiempo", dijo Nadal. "En el último game, en 0-40, empecé a llorar. Había demasiada tensión. Creo que Fernando estaba jugando a su mejor nivel. El también merecía estar en la final".

Los partidos maratónicos no son nada nuevo para Nadal, que el año pasado derrotó en cinco sets a Federer para ganar la final de Wimbledon en el que muchos consideran como el mejor duelo en la historia de ese major.

Nadal reconoció que será difícil recuperarse para su primera final en una cancha rápida.

"Roger tiene un poco de ventaja", indicó Nadal, cuyo mejor resultado previo en Melbourne fue las semifinales del año pasado. "Ahora mismo está descansando. Es difícil dormir después de algo así".

"Pero quiero hacer lo mejor posible. Para mí es muy importante estar en esta final. Pase lo que pase el domingo, tuve mi mejor inicio de temporada".

Verdasco dijo que lamenta haber cansado tanto a su amigo.

"Es una lástima", comentó Verdasco. "Quiero que esté al 100% para jugar la final. Le deseo la mejor de las suertes, espero que gane".

Verdasco puso a prueba la famosa defensa de Nadal al lograr 95 winners. Pero el número uno del mundo cometió menos de 10 errores no forzados en cada set, incluyendo apenas cuatro en el quinto.

El primer set duró 75 minutos con largos rallies más comunes en canchas de arcilla que en la pista rápida de la Rod Laver Arena.

Nadal sacaba con ventaja de 4-3 en el desempate cuando Verdasco ganó los cuatro últimos puntos. El golpe decisivo fue un revés que apenas superó la red y lo dejó en set point. Luego ganó el set con un fuerte remate.

El clima refrescó durante la darte para aliviar el agobiante calor de Melbourne, donde la temperatura llegó a los 113 grados Fahrenheit durante el día, aunque el agotador ritmo del partido hizo que los jugadores tuvieran que ponerse bolsas con hielo en los hombros durante los cambios.

El segundo set parecía encaminado a otro desempate con el marcador 4-5, 40-15 en el saque de Verdasco. Pero Nadal ganó cuatro puntos corridos y empató.

Luego, Verdasco disparó lo que parecía ser un winner en el 17mo raquetazo de un largo rally. La pelota se alejaba de Nadal, pero el número uno llegó a la carrera y sacudió un winner de izquierda que entró por la esquina de la cancha para empatar el partido.

Verdasco sólo pudo sonreír mientras observaba la repetición de la jugada en una pantalla de televisión.

Ambos intercambiaron cuatro quiebres en el tercer set, y el segundo desempate fue para Nadal, mientras Verdasco lucía cada vez más cansado.

Verdasco pidió asistencia para recibir un masaje en la pantorrilla izquierda en dos ocasiones en el cuarto set.

El tercer desempate favoreció a Verdasco, que sacó ventaja de 6-0 y envió el partido al decisivo quinto set.

Verdasco salvó cinco puntos de quiebre en el quinto hasta que finalmente no pudo más y perdió el encuentro con una falta doble.

Por su parte, las estadounidenses Serena y Venus Williams ganaron su octavo título de dobles femenil de un Grand Slam al superar por 6-3, 6-3 a la dupla formada por Daniela Hantuchova, de Eslovaquia, y Ai Sugiyama, de Japón.

Las hermanas Williams, 10as preclasificadas, no lucieron emoción alguna tras ganar el primer set en 38 minutos en la cancha central con el techo cerrado.

Luego de intercambiar rompimientos de servicio en el segundo set, las devoluciones poderosas de las Williams y su movimiento superior por toda la cancha probaron ser el factor decisivo.

Las hermanas levantaron sus raquetas antes de abrazarse luego de sellar la victoria.

"Me gustaría agradecer a Serena por ser la mejor pareja", dijo Venus. "No gustaría jugar con nadie más; ella es asombrosa", agregó.

Las hermanas también conquistaron como pareja la medalla de oro de los Juegos Olímpicos de Beijing el año pasado.

Serena regresará el sábado a la final de individuales contra la rusa Dinara Safina. Serena está buscando su 10mo título individual de Grand Slam y su cuarto título del primer major del año.

Sobre su participación en el torneo de dobles, Serena comentó: "Pienso que definitivamente me ayuda en mis enfrentamientos de individuales". "Definitivamente me sirve como práctica. Aunque cuando estoy practicando, como hoy que lo hice para individuales en lugar de dobles, para mi match. Así que estoy teniendo muchas prácticas y micho entrenamiento. Sencillamente lo veo como que estoy quemando muchas calorías", agregó.

Safina, de 22 años, busca su primer campeonato Grand Slam, tras perder la final del Abierto de Francia el año pasado contra la serbia Ana Ivanovic.

También habrá otro premio en juego: la ganadora se convertirá en la número uno del escalafón mundial.

En papel, Williams parece tener una ventaja sobre Safina, a quien derrotó en cinco de sus seis enfrentamientos previos, incluyendo en las semifinales del Abierto de Estados Unidos del año pasado.

El único triunfo de Safina sobre Williams fue el año pasado en las canchas de arcilla de Berlín. La última vez que chocaron, en el Tour Championship en noviembre, Williams arrasó 6-4, 6-1.

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