El Atlético, contra el Elche y con el foco en la tercera posición

El Atlético de Madrid retoma este sábado la Liga contra el Elche, al que dobla en puntos y al que recibe en el Vicente Calderón, escenario de una nueva prueba para la tercera plaza de la clasificación, a la que enfoca ya nítidamente el conjunto rojiblanco tras su eliminación europea.

Ya asumido el golpe de su despedida de la Liga de Campeones en los cuartos de final, a dos minutos de la conclusión del choque de vuelta en el Santiago Bernabéu, es momento de "levantar la cabeza" para el equipo madrileño, como insistían desde el vestuario, y centrarse en la meta primordial ahora y desde el inicio del curso.

Desde la pretemporada, el discurso público del argentino Diego Simeone, entrenador rojiblanco, circuló en esa dirección, en la competencia que preveía con el Valencia y con el Sevilla, precisamente los dos equipos que, a falta de seis jornadas, son las únicas amenazas para la tercera posición del equipo madrileño.

Suma cuatro puntos más que el Valencia y está seis por encima del Sevilla; una ventaja que le da al Atlético al menos el margen de error de una derrota y que, de forma simplificada, le obliga a lograr 15 de los 18 puntos que quedan para sólo depender de sí mismo y enlazar tres temporadas seguidas dentro del podio de la Liga.

Ahí apunta ya el Atlético sin otras competiciones de por medio y con el Elche como primer adversario este sábado en el Vicente Calderón, de donde sólo se han ido siete puntos a manos visitantes en esta campaña. Los tres que perdió frente al Villarreal (0-1) y los cuatro que cedió en sendos empates con el Celta y el Valencia.

Los otros 41 se los apropió el Atlético, que, entre casa y fuera, encadena actualmente nueve encuentros sin derrota en la Liga, con cinco victorias y cuatro empates, desde el 3-0 al Almería en el Vicente Calderón del pasado 21 de febrero, hace ya dos meses. Desde entonces, no marca su delantero de referencia: Mario Mandzukic.

El atacante croata, sujeto a prioridades defensivas en el último derbi de la Liga de Campeones contra el Real Madrid, no ha logrado ningún tanto en sus ocho encuentros más recientes, sin incluir el que se perdió por sanción frente al Espanyol o los que fue baja por lesión ante Getafe, Real Sociedad, Málaga y Deportivo de La Coruña.

Aquejado de unas molestias en el tobillo por una inflamación en el tendón peroneo desde hace más de una decena de partidos, su presencia en el once es una de las dudas de la alineación, a la espera del entrenamiento de esta tarde y del estado de recuperación de los futbolistas después del intenso derbi europeo del miércoles.

Tras el esfuerzo en ese choque y dependiendo de si hay descanso para alguno o algunos de los titulares más habituales, las opciones son variadas para el once, en el que sólo se prevén algunos retoques, entre ellos la vuelta al medio centro de Gabi Fernández y Mario Suárez, ya recuperado de unas molestias musculares, para descargar de minutos a Tiago Mendes, que terminó exhausto el derbi.

En ataque parece fijo Antoine Griezmann, el máximo goleador del Atlético en la Liga (20) y entre todas las competiciones (23), como también Koke Resurrección en el centro del campo, bien en el medio o en la izquierda. Al otro lado, estará Arda Turan o Raúl García. Si Mandzukic no juega, Fernando Torres es su recambio más probable.

En la portería seguirá el esloveno Jan Oblak, el inamovible titular en los últimos siete partidos, mientras que la línea defensiva podría ser la habitual, con Juanfran Torres, Joao Miranda, Diego Godín y Jesús Gámez, aunque con las opciones de José María Giménez y Guilherme Siqueira ante una eventual rotación.

El Atlético tendrá el apoyo de un Vicente Calderón lleno. Ya se han agotado todas las entradas, salvo las de zona VIP, en la celebración anual del 'Día del Niño', que incluirá diversas actividades para los más pequeños en las horas previas al partido.

Enfrente estará el Elche, que nunca ha logrado vencer en el Vicente Calderón, donde ha jugado 20 encuentros en Primera División y donde llega este sábado en una posición desahogada en la tabla, pero bajo mínimos como consecuencia de las sanciones y lesiones que sufre el equipo ilicitano.

El equipo que entrena Fran Escribá cuenta con una ventaja de seis puntos sobre la zona de descenso, la más amplia de toda la temporada, y, aunque no renuncia a la posibilidad de dar la sorpresa ante el vigente campeón, nadie oculta que el gran partido que puede valer la permanencia es el que disputará la próxima jornada ante el Deportivo de La Coruña.

El Elche no podrá contar ante el Atlético con los sancionados Aarón Ñíguez, Mario Pasalic y Víctor Rodríguez, todos ellos por acumulación de amonestaciones.

Tampoco estarán los lesionados José Ángel, quien ha sufrido una grave lesión de rodilla esta misma semana; Edu Albacar, aún convaleciente de un esguince de tobillo, y Sergio Pelegrín, en la recta final de la recuperación de una fractura de un dedo del pie.

El entrenador del Elche recupera al extremo caboverdiano Garry Rodrigues, ausente en las dos últimas convocatorias por una fascitis plantar.

Escribá sólo dispone de 14 jugadores profesionales, por lo que se ha visto obligado a convocar al delantero argentino Franco Fragapane y a los centrocampistas Rafa Gálvez, Mario Arqués y Samuel Martínez 'Samu', cuatro jugadores del Ilicitano, equipo filial que milita en Segunda B.

El técnico ha admitido que, ante la importancia de la cita frente al Deportivo de La Coruña, estudia la posibilidad de dar minutos a algunos de los jugadores que menos han participado durante el campeonato o, incluso, reservar a titulares como Damián Suárez y David Lombán, apercibidos de sanción.

-- Alineaciones probables:

Atlético de Madrid: Oblak; Juanfran, Miranda, Godín, Gámez; Arda o Raúl García, Gabi, Mario, Koke; Griezmann y Mandzukic o Torres.

Elche: Tyton; Suárez, Roco, Lombán, Cisma; Mosquera, Adrián González; Rodrigues, Coro, Herrera; y Jonathas.

Árbitro: Clos Gómez (C. Aragonés).

Estadio: Vicente Calderón.

Hora: 18.00.

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