Después de 23 años, Panamá busca una victoria ante Costa Rica

Panamá buscará romper el maleficio que le ha impedido ganarle a Costa Rica en una eliminatoria mundialista en los últimos 23 años y dar un paso en firme en sus aspiraciones a llegar al hexagonal de la Confederación Norte, Centroamérica y el Caribe de Fútbol (Concacaf).

El hexagonal final definirá los tres clasificados directos al Mundial Rusia 2018 y un cuarto lugar que irá a una repesca ante un representante de Asia.

El optimismo rodea la concentración panameña desde su triunfo el pasado viernes por 0-2 sobre Jamaica, respaldado por la afición que prácticamente ya agotó las más de 20.000 entradas para el compromiso en el estadio Nacional Rommel Fernández, en el que se espera al menos 2.500 costarricenses.

El colombiano Hernán 'Bolillo' Gómez, seleccionador de Panamá, solo tiene que definir si el centrocampista Valentín Pimentel, de destacada actuación ante Jamaica, será titular, debido a una molestia muscular que lo obligó a entrenarse aparte el domingo.

Desde ya se da por descontado que Jaime Penedo, el mejor portero de la pasada Copa Oro de la Concacaf, regresa a la titularidad luego de cumplir la fecha de castigo impuesta en ese torneo, lo mismo que el delantero Luis 'el Matador' Tejada, del Juan Áurich peruano.

Gómez no teme ningún sobresalto en la portería luego del excelente desempeño de José Calderón ante Jamaica.

Además, la defensa, improvisada hasta la víspera del cotejo con los antillanos, demostró estar por encima de las dudas que se cernían sobre ella con un veterano Felipe Baloy en la mejor forma conduciendo las líneas con seguridad como capitán.

Y fue Baloy el que puso las cosas en su lugar al llegar a Panamá el sábado e instar a evitar "el triunfalismo" y asumir el choque ante Costa Rica con la debida seriedad, porque está reconocido como el mejor equipo de Concacaf en la actualidad por su desempeño en el pasado Mundial Brasil 2014.

Pero Costa Rica tiene sus propios dolores de cabeza, pues el seleccionador Óscar 'el Macho' Ramírez, mundialista en Italia'90, recompone su equipo a contramarcha tras el trabajoso triunfo 1-0 que logró ante Haití en San José y que le ha costado perder vitales jugadores por lesiones.

A la sentida ausencia de Keylor Navas, portero del Real Madrid, y Bryan Oviedo desde antes del partido con Haití se sumaron las de los lesionados Celso Borges -siempre un auténtico dolor de cabeza para la defensa panameña-, Oscar Duarte, Johan Vanegas, Yeltsin Tejeda y David Guzmán.

Ramírez ha convocado al defensa Kenner Gutiérrez y al centrocampista Luis Miguel Valle (Alajuelense) y al delantero Kenny Cunningham (Herediano) para suplir las bajas.

Panamá y Costa Rica se enfrentarán en un duelo de pronóstico reservado que establecerá quien puede considerarse el aspirante a ganar el primer lugar del grupo B, mientras Haití recibirá a Jamaica en un clásico caribeño en el que buscarán mantener sus aspiraciones de avanzar a la siguiente etapa.

"Gracias a Dios en el Rommel Fernández me ha ido bien, tanto en clubes como en Selección y es un escenario en el que tengo buenos recuerdos. Obviamente vamos a recibir más remates que contra Haití, pero me siento en un buen momento para afrontar este reto", expresó a la prensa costarricense Patrick Pemberton.

Pemberton fue el portero titular en el encuentro de febrero de 2013 en el que Costa Rica tras ir perdiendo 2-0 le arrancó un empate 2-2 a Panamá en las eliminatorias pasadas.

Ramírez decidió que Costa Rica viajará hoy mismo a Panamá para su compromiso y aspira a evitar las 'serenatas' que les da la afición panameña en su hotel cada vez que llegan en la víspera con el fin de no dejarles dormir.

- Posibles alineaciones:

Panamá: Jaime Penedo; Felipe Baloy, Richard Dixon, Adolfo Machado, Luis Henríquez, Gabriel Gómez, Armando Cooper, Amilcar Henríquez, Alberto Quintero, Luis Tejada y Blas Pérez.

Seleccionador: Hernán Darío Gómez.

Costa Rica: Patrick Pemberton; Johnny Acosta, Kendall Waston, Giancarlo González, Cristian Gamboa, Ronald Matarrita, Randall Azofeifa, Esteban Granados, Bryan Ruiz, Joel Campbell y Álvaro Saborío.

Seleccionador: Óscar Ramírez

Árbitro: Joel Aguilar Chicas, de El Salvador.

Estadio: Nacional Rommel Fernández.

Hora: 20.30 local (01.30 GMT del miércoles).

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