Los Islanders están a un paso de una final impensada

BAYAMON, Puerto Rico (AP). Cada victoria aún es catalogada como sorpresiva pero con cada partido jugado los Puerto Rico Islanders siguen mostrando que en la Concacaf hay que contar con ellos de ahora en adelante.

Sólo tres victorias los separan de participar en el mundial de clubes, un meta realmente impensable para un club que apenas debutó hace seis años.

Para lograrlo tendrán que vencer a clubes mexicanos, pero derrotar a equipos con una trayectoria deportiva mucho más extensa ya no es sorpresa. Con una ventaja 2-0, el equipo boricua visitará el martes a Cruz Azul.

Si eliminan a Cruz Azul, los Islanders se convertirían en el primer equipo caribeño en llegar a la final del campeonato de la Concacaf después de 24 años. Buscarán igualar lo realizado por el Defense Force de Trinidad y Tobago, que se coronó campeón regional en 1985.

"Los Islanders están haciendo su trabajo. Ese club es el proyecto icono de nuestro país que va abriendo brecha y detrás viene el fútbol de Puerto Rico en alzada", expresó el presidente de la Federación Puertorriqueña de Fútbol, Joe Serralta.

"Que los Islanders lleguen al mundial sería un sueño, no solamente de nosotros en la isla, sino del Caribe completo. Tienen que contar con ellos, yo sigo creyendo en eso", afirmó a la AP.

Desde que empezó su participación en la Liga de Campeones de la Concacaf, el equipo boricua ha vencido a clubes como Alajuelense (Costa Rica), Tauro (Panamá), Santos Laguna (México), Municipal (Guatemala) y Marathon (Honduras).

El vicepresidente del club, Jorge Pierluisi, sostuvo que siempre han respetado la calidad del fútbol de los países de la región, especialmente de México, "pero tenemos que tener presente que ésta es una competencia de clubes, no de selecciones nacionales".

Además, según el presidente de la Puerto Rico Soccer League, Mike Roca, una nómina millonaria no asegura victorias.

"Cruz Azul tiene una nómina de alrededor de 20 millones de dólares. La de Islanders es de menos de dos millones. El dinero no tiene que ver, es la técnica y el corazón", afirmó.

La plantilla de los Islanders está compuesta por jugadores con diversos niveles de experiencia internacional en el que se destacan los estadounidenses Bill Gaudette, Justin Myers y Kyle Veris; el jamaiquino Nicholas Addlery; los trinitenses Nigel Henry y Telesford Osei; el británico Jonathan Steele; el camerunés William Yombi y los puertorriqueños Alexis Rivera, Noah Delgado y Andrés Cabrero, entre otros.

La denominada "Tropa Naranja" es dirigida por el técnico norirlandés Colin Clarke.

"Nuestro país ha ganado prestigio por haber alcanzado un nivel tan alto en poco tiempo. Eso es lo que maravilla a la gente, que lo logramos en cinco años", manifestó Serralta.

Los Islanders hicieron su aparición en 2003 cuando les fue concedida la franquicia por parte de la United Soccer League (USL), con base en Estados Unidos, y en sólo un lustro han clasificado en dos ocasiones a la postemporada de esa liga, incluyendo el subcampeonato logrado el año pasado.

El éxito del club es uno de los elementos que han contribuido a que el fútbol comience a ser un deporte con muchos seguidores en una isla donde el béisbol, el baloncesto, el voleibol y el boxeo son los deportes reyes.

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