Fallece Arthur Mercante, legendario árbitro de boxeo

NUEVA YORK (AP) — Arthur Mercante, el árbitro de la primera pelea Ali-Frazier y más de un centenar de combates de título mundial, falleció el sábado. Tenía 90 años.

Mercante murió en su casa en Westbury, Nueva York. dijo Edward Brophy, director ejecutiva del Salón de la Fama del Boxeo Internacional. La causa de la muerte no fue revelada.

"Él fue un profesional completo, dentro y fuera del cuadrilátero", dijo Brophy. "Vamos a extrañar a un amigo y llorar su muerte".

La muerte del ícono del deporte sacudió la comunidad pugilística.

"Yo conocí muy bien a Arthur y le vi apenas hace un par de meses", dijo Bob Arum, fundador de la promotora Top Rank. "Mercante era un hombre tremendo, un verdadero caballero, y le encantaba ser árbitro. Siempre estaba en buena forma y era honesto. Uno apenas se daba cuenta de que él estaba en el cuadrilátero, porque generalmente no interfería y dejaba pelear a los boxeadores".

Mercante comenzó su carrera mientras estaba en la armada, arbitrando peleas en los años cuarenta.

Se hizo profesional en 1954 y, seis años más y tarde, ofició en su primer combate titular, cuando Floyd Patterson noqueó a Ingemar Johansson en el Polo Grounds en Nueva York. Mercante fue el árbitro en 154 combates por cetros mundiales en su carrera, que duró poco menos de cinco decenios. Se retiró en el 2001.

Los mejores árbitros son los que apenas son notados, manteniendo calladamente el orden en el entarimado mientras los boxeadores hacen lo suyo. Pero ni siquiera Mercante pudo evadir la atención cuando el 8 de mayo de 1971 el Madison Square Garden se atestó para "La Pelea del Siglo".

Muhammad Ali y Joe Frazier estaban junto a las cuerdas, con Frank Sinatra tomando fotos para la revista Life. Norman Mailer y Woody Allen estaban en el público y fanáticos llenaron salas de cine en todo el país para presenciar el combate por circuito cerrado.

Mercante ofició también en 1973 la pelea titular entre Frazier y George Foreman en Kingston, Jamaica. Fue Mercante quien frenó la paliza en el segundo asalto, luego que Foreman derribase al campeón seis veces.

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