Sector automovilístico busca préstamos federales

WASHINGTON (AP). La industria automovilística y sus aliados esperan asegurar este mes hasta 50.000 millones de dólares en préstamos del gobierno federal para pagar por la modernización de plantas y esfuerzos para producir vehículos que empleen menos combustible.

Con la reanudación el lunes de las sesiones del Congreso tras su pausa veraniega, la industria planea una campaña agresiva de cabildeo en favor de préstamos con intereses bajos.

Su situación se está volviendo extremamente difícil luego de meses de ventas en picada, altos precios de la gasolina y la consiguiente baja en la popularidad de las camionetas.

Los legisladores autorizaron 25.000 millones de dólares en préstamos en la ley de combustibles del año pasado para ayudar a las compañías automovilísticas a construir vehículos híbridos y eléctricos.

Con los problemas de crédito que enfrenta el país, el sector automovilístico quiere ahora que el Congreso otorgue el dinero para el programa y expanda el fondo disponible a 50.000 millones de dólares en tres años.

Líderes de la industria dicen que los préstamos no son una regalía del gobierno, porque acelerarían la producción de vehículos eficientes y reducirían la dependencia en combustible importado.

"No se trata de beneficiar a Wall Street", dijo el presidente de Ford Motor Co. para el continente americano, Mark Fields, en alusión al reciente apoyo federal al banco de inversiones Bear Stearns y las gigantes hipotecarias Fannie Mae y Freddie Mac.

"Esto va a beneficiar a la gente común. La industria automovilística es parte de la columna vertebral de la economía estadounidense", afirmó.

Los préstamos, a unas tasas de entre 4 y 5%, pagarían el 30% de los costos de readaptar las plantas para fabricar autos híbridos, eléctricos y de otras tecnologías.

Las calificaciones de crédito para Ford y General Motors Corp. han caído por debajo de la categoría de inversiones, lo que hace difícil para las compañías conseguir dinero a tasas aceptables. Chrysler enfrenta problemas similares.

"Esta industria pudiera desplomarse, literalmente, o ser absorbida si no hacen algo muy pronto. Pienso que es así de grave", dijo el representante republicano Knollenberg, de Michigan. "Tiene que hacerse algo muy pronto, porque ellos no pueden competir pagando 15 y 20% de interés".

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