Toyota esperó meses para retirar autos en EU en 2005

MIAMI ( AP). Toyota esperó casi un año en el 2005 para retirar camiones y camionetas en Estados Unidos con columnas de dirección defectuosas, a pesar de emitir un retiro similar en Japón y de recibir reportes de propietarios estadounidenses sobre fallas, según una investigación realizada por The Asociated Press.

La gran diferencia de tiempo entre los retiros en Japón y los de Estados Unidos _sorprendentemente similar al manejo que dio Toyota a los retiros recientes de millones de autos por problemas de aceleración descontrolada_ provocó el lunes que la Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras (NHTSA, por sus siglas en inglés) lanzara una nueva pesquisa.

De resultar responsable tras la investigación, Toyota podría ser multada hasta con 16,4 millones de dólares, la misma cantidad que pagó el mes pasado por el caso de los autos con aceleradores defectuosos.

" Nuestro equipo está trabajando para obtener documentos e información de Toyota con el fin de descubrir si el fabricante notifico a la NHTSA dentro de los primeros cinco días hábiles tras descubrir el defecto de seguridad en los vehículos estadounidenses", dijo el administrador de ese organismo, David Strickland, en un comunicado.

Los reguladores federales " están tomando esto seriamente y revisando los hechos para determinar si está garantizada una investigación sobre lo oportuno" de los avisos, dijo Karen Aldana, vocera de la NHTSA, a la AP como respuesta a las preguntas que se le hicieron sobre el retiro del 2005. Las automotrices están obligadas a notificar a la NHTSA sobre defectos en sus modelos en los primeros cinco días tras determinar si existe alguno.

La agencia ha relacionado 16 choques, tres muertes y siete heridos al defecto en la columna de dirección de los Toyota. Cuando se rompe ésta, el conductor no puede controlar el vehículo porque los neumáticos delanteros no giran.

La AP revisó cientos de páginas de documentos de la corte, incluyendo muchas de las comunicaciones internas de la compañía del período en el que surgieron los primeros problemas con las direcciones. La agencia noticiosa también analizó archivos gubernamentales y demandas de conductores que tuvieron problemas tras el volante.

Después del retiro de vehículos japoneses en el 2004, Toyota afirmó que había escasa evidencia de problemas con la columna de dirección en los camiones y camionetas que vendía en Estados Unidos. Pero la AP descubrió que recibió al menos 52 reportes de propietarios estadounidenses sobre el defecto antes de que los vehículos fueran retirados en Japón.

Toyota dijo a la AP que ahora ha confirmado siete casos en total en Estados Unidos sobre problemas con la dirección de la camioneta pequeña T100, pero sin reportes de accidentes o heridos. La compañía rechazó hacer otros comentarios al respecto, pues todavía se encuentra en el proceso legal de ese caso.

John Kristensen, abogado que labora en California, dijo el lunes que Toyota no cumplió con la obligación de notificar rápidamente a la agencia sobre el defecto en los vehículos. Kristensen representa a la familia de Michael "Levi" Stewart, de 18 años, que murió en un accidente automovilístico con una camioneta Toyota en el 2007.

" Es claro que tenían evidencia. Es claro que tenían problemas en Estados Unidos", dijo Kristensen. " Se les debe hacer rendir cuentas por engañar al gobierno federal sobre por qué no estaban efectuando un retiro en Estados Unidos".

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