UE, América latina ponen fin a disputa bananera

GINEBRA (AP). Países europeos y latinoamericanos pusieron fin hoy martes a una disputa de 13 años sobre tarifas bananeras con un acuerdo que abrirá los mercados de Europa a más importaciones de Ecuador y otros países.

El acuerdo beneficiaría también a empresas estadounidenses como Chiquita Brands International.

Los negociadores firmaron un acuerdo que reducirá inmediatamente el arancel de la Unión Europea sobre el banano latinoamericano a 148 euros (215 dólares) la tonelada de su nivel actual de 176 euros. Aún resta la aprobación de los gobiernos.

El arancel se reduciría a 114 euros la tonelada en 2017, lo que significaría nuevas oportunidades millonarias para los cultivadores en Brasil, Colombia, Costa Rica, Ecuador, Guatemala, Honduras, México, Nicaragua, Panamá, Perú y Venezuela.

Algunos de estos países _con el apoyo de distribuidores estadounidenses como Del Monte y Dole_ libraban desde hace un decenio una enconada batalla contra el sistema de preferencias arancelarias del bloque europeo que favorecía a ex colonias francesas y británicas en Africa y el Caribe.

Chiquita produce la mayor parte de su banano en países centroamericanos cubiertos por el acuerdo. Tradicionalmente tiene una fuerte presencia en Europa.

Cuando el caso fue ante la OMC en 1996, Estados Unidos y Ecuador ganaron el derecho de imponer sanciones sobre los bienes europeos cuando el organismo declaró ilegales las normas de la UE. Bruselas había modificado sus normas últimamente, pero ninguno de los cambios resistió los cuestionamientos ante la OMC.

"Esta ha sido una de las disputas más técnicamente complejas, políticamente delicadas y comercialmente significativas jamás presentadas ante la OMC", dijo Pascal Lamy, un ex jefe comercial de la UE que ahora preside el organismo de comercio global. "Me complace la noticia de que se ha alcanzado un acuerdo general sobre el banano".

Los recortes de tarifas se realizarán a lo largo de varios años para permitir a los países africanos y caribeños más pobres adecuarse a la competencia creciente de América Latina. La UE compensará a las ex colonias francesas y británicas con unos 200 millones de euros en ayuda.

Ecuador, el primer productor mundial de banano, podría ser el gran ganador. El sector emplea a más de un millón de trabajadores, y la nación sudamericana asegura que las normas europeas del 2006 le cuestan 100 millones de dólares anuales en ingresos perdidos.

En Quito, el viceministro de Comercio Julio Oleas destacó que "con este arreglo tenemos ahora una posibilidad nueva de reingresar con mayor fuerza al mercado europeo".

En conferencia de prensa, también señaló que cuando se tenga lista la certificación definitiva del acuerdo "finalmente reingresaremos a la mesa de negociaciones" con la Unión Europea, bloque con el que Ecuador suspendió discusiones sobre un acuerdo que incluye libre comercio.

El banano latinoamericano tiene el 60% del mercado europeo. Los productores africanos y del Caribe tienen el 20% y el resto corresponde al banano europeo, cultivado en islas españolas y francesas.

El profesor Giovanni Anania, de la Universidad de Calabria, pronosticó que el aumento del 17% en exportaciones nuevas beneficiará principalmente a Latinoamérica.

El director ejecutivo de la Asociación de Exportadores Bananeros de Ecuador, Eduardo Ledesma, dijo a la AP que el país "ha sido y sigue siendo el principal proveedor de banano de la Unión Europea, por lo que este acuerdo es bueno. Favorece a la equidad, favorece a todos los países centro y sudamericanos, no sólo a Ecuador".Esto conlleva a que Ecuador, que había perdido unas 20 millones de cajas por los aranceles, "recupere el espacio perdido ante las ex colonias ACP (Africa, Caribe y Pacífico) de la Unión Europea, en base de competencia y calidad. Además, porque en Ecuador hay fruta todo el año, su producción es más amigable con el ambiente, es de mejor sabor y la duración en percha es mayor".

Ecuador vende entre 80 y 85 millones de cajas de banano, el 34% de su producción total.

En Costa Rica, donde el banano se mantiene como el principal producto agrícola de exportación, el ministro de Comercio Exterior, Marco Vinicio Ruiz, celebró el acuerdo al destacar que el país lideró el Grupo de Productos Tropicales, donde se llevaron a cabo las discusiones.

"Este resultado es muy satisfactorio. Esto representa para este gobierno uno de los principales compromisos en materia comercial: concluir la controversia del banano con la UE con un buen resultado y de manera definitiva, en beneficio de uno de los sectores del agro que genera más empleos", agregó Ruiz.

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