Venezuela busca explotación de gas natural submarino

CARACAS ( AP). Venezuela quiere explotar los depósitos de gas natural en frente de sus costas, un proyecto que el presidente Hugo Chávez afirma ayudará a convertir al país exportador de petróleo en un importante productor de gas a nivel global.

El ministro de Energía y presidente de PDVSA, Rafael Ramírez, dijo el lunes que las últimas perforaciones de exploración " han dado resultados extraordinarios": cerca de 15 billones de pies cúbicos de gas bajo el suelo marino en un punto en el que los expertos pensaron había sólo una fracción de eso.

La compañía de energía italiana Eni SpA, socia en el proyecto, anunció los resultados la semana pasada, diciendo que se trata del depósito de gas natural más grande de Venezuela y uno de los hallazgos más importantes de los últimos años.

Analistas del sector energético advirtieron que Venezuela, que ya está en la punta en cuando a reservas de gas en América Latina, sigue estando lejos de vender su gas en el mercado internacional y aún intenta cubrir su demanda interna.

Sin embargo, el director ejecutivo de Eni, Paolo Scaroni, se mostró optimista el lunes basado en las observaciones de su compañía del yacimiento conocido como Pearl 3 a 70 metros (230 pies) en frente de las costa occidental de Venezuela.

" En las ultimas semanas se demostró más importante de lo que esperábamos", dijo en un evento de lanzamiento de un proyecto petrolero de 17,000 millones de dólares que involucra a Eni y a la petrolera estatal Petroleos de Venezuela SA, o PDVSA.

Scaroni dijo que los proyectos de gas y petróleo convertirán a Venezuela en " un país de verdad estratégico para nuestro desarrollo".

Además de Eni, la española Repsol-YPF también está involucrada en el proyecto de gas. Chávez ha estado hablando del plan por algún tiempo. En marzo lo llamó " súper pozo" y dijo que podían tener hasta 14 billones de pies cúbicos. Al enterarse de los resultados la semana pasada, Chávez dijo: " Nos vamos convirtiendo en una potencia gasífera mundial".

Las reservas probadas de gas de Venezuela han aumentado. En agosto, PDVSA dijo que el país tiene reservas probadas de 185 billones de pies cúbicos, lo que coloca a Venezuela de número nueve en el mundo y primer país con más reservas de América Latina.

Sin embargo, algunos de sus vecinos han hecho más con menos.

Trinidad y Tobago tiene 14,4 billones de pies cúbicos de reservas probadas de gas natural. Su actual producción es de 4,000 millones de pies por día, según el ministerio de Energía del país. La nación es el principal proveedor de gas natural licuado de Estados Unidos.

Una gran cantidad del gas natural de Venezuela, en cambio, se ha inyectado tradicionalmente en los yacimientos petroleros para contribuir a la producción de más crudo.

Entretanto, los proyectos de gas natural licuado " han estado en la etapa de planeación por más de 30 años sin que ninguno de ellos se concrete", dijo Jorge Piñón, un experto en el sector energético y académico visitante en la Universidad Internacional de Florida en Miami.

" El récord de Venezuela a la hora de cumplir con las fechas para completar sus variados... proyectos de desarrollo de petróleo y gas natural en los últimos 10 años ha sido insuficiente", dijo Piñón. " Lamentablemente, el proyecto ENI tiene muy pocas posibilidades de completarse de acuerdo con la experiencia pasada".

Eni indicó en un comunicado que junto a Repsol y PDVSA están buscando opciones para explotar rápidamente los yacimientos de gas en " una etapa de producción temprana", a fin de usar los pozos que ya han sido perforados y plataformas marinas para traer el gas mediante un gasoducto a una instalación en tierra.

Ramírez indicó que la producción inicial de gas iría al mercado doméstico. Agregó que el yacimiento marino está ubicado a 50 kilómetros (30 millas) de las refinerías de la Península de Paraguaná. Indicó que también se tienen planeado otros proyectos de gas en frente de las costas del país para traer el materia a la costa en el 2012 tanto para consumo local como para la exportación.

Pero el analista del sector energético Heliodoro Quintero dijo que llevar el gas a la costa desde el yacimiento Pearl tomaría tiempo y una inversión considerable. Señaló que si los funcionarios deciden exportar y construir la infraestructura para la producción de gas natural licuado, costaría unos 6,000 millones de dólares y tardaría no menos de cinco años.

Quintero mencionó que Venezuela tiene actualmente un déficit de gas en el país, y que incluso parte esta siendo importada de Colombia a Maracaibo.

Hace algunos años, Chávez presentó la idea de un gasoducto de gas natural en Sudamérica, desde Venezuela, pasando por Brasil, hacia el sur. El plan no se materializó, en parte por la magnitud de la propuesta y los miles de millones de dólares que implicaría.

Otra razón, dice Quintero, es que " no hay gas para el gasoducto del sur, ni para ningún gasoducto internacional".

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