Wachovia llega a acuerdo en caso de lavado de dinero

MIAMI ( AP). La gigante financiera Wachovia Corp. accedió a pagar 160 millones de dólares como parte de un acuerdo, para poner fin a la investigación que se le seguía por lavado de dinero a través de casas de cambio mexicanas.

Se trata del mayor caso de su tipo en la historia que haya involucrado a un banco estadounidense, dijeron fiscales el miércoles.

" Esto es histórico", dijo el vicefiscal federal en funciones Jeffrey Sloman. " No hay otro caso como éste en ningún otro lugar".

La investigación, que comenzó en el 2005 cuando un perro de la dirección estadounidense antidrogas (DEA) detectó restos de cocaína en un avión, llevó después a descubrir al menos 110 millones de dólares en fondos del narcotráfico lavados desde México a través de Wachovia.

El arreglo total incluye la renuncia de Wachovia a esa cantidad, además del pago de una multa de 50 millones de dólares.

" La DEA seguirá el dinero del narcotráfico adonde sea que nos lleven las pistas", dijo Mark R. Trouville, jefe de la oficina de la dependencia en Miami.

El arreglo significa que Wachovia y sus ejecutivos evitarán un proceso penal.

A cambio, Wachovia debe pagar los 160 millones de dólares, aplicar un mejor control para evitar el lavado de dinero. De cumplirse esas condiciones en un año, los posibles cargos penales por no mantener un sistema detector del lavado serán retirados.

Las casas de cambio mexicanas son usadas por los emigrantes para enviar sus remesas, pero los fiscales sostienen que traficantes de drogas también las usan para transferir efectivo obtenido ilegalmente.

Wachovia es una subsidiaria de Wells Fargo & Co., con sede en San Francisco. Funcionarios de esa compañía indicaron que antes de comprar Wachovia en el 2008 ya estaban al tanto de la investigación, por lo que reservaron fondos para pagar lo correspondiente en un acuerdo extrajudicial.

El comunicado señaló que Wachovia, con sede en Charlotte, puso fin a su relación con casas de cambio extranjeras en el 2008.

" Wachovia Bank ha cooperado plenamente con el gobierno federal durante el transcurso de esta investigación", agregó el comunicado.

La multa y la renuncia al dinero representan la mayor sanción impuesta jamás bajo los términos de la Ley de Secreto Bancario, la cual requiere que las instituciones financieras supervisen las transacciones sospechosas que podrían sugerir que organizaciones delictivas están lavando dinero.

De acuerdo con los fiscales, el programa de Wachovia fue inadecuado y sus ejecutivos lo sabían, lo que significa que desatendieron varias señales de alarma durante un periodo de tres años.

Desde junio del 2005, cuando el perro olfateó la droga, los investigadores comenzaron a rastrear la fuente del dinero para los aviones usados con el fin de transportar cocaína en Colombia y México, hacia Estados Unidos. Esas transferencias iniciales de dinero fueron supervisadas por una oficina de Wachovia en Miami.

Al final, hasta 13 millones de dólares de las casas de cambio mexicanas pasaron por Wachovia para la compra de aeronaves, según documentos judiciales. Cuatro de esos aviones fueron incautados por los investigadores, junto con más de 22 toneladas de cocaína.

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