Astronautas parten a la estación espacial desde Kazajistán

BAIKONUR, Kazajistán (AP) — Un cohete ruso despegó el lunes del cosmódromo de Baikonur rumbo a la estación espacial internacional con un estadounidense, un ruso y un japonés a bordo.

Los tres astronautas del Soyuz TMA-17 incrementarán a cinco la tripulación permanente del laboratorio orbital tras el lanzamiento en la madrugada, la primera ocasión en la historia que un Soyuz despega en una noche de invierno.

Timothy J. Creamer, Oleg Kotov y Soichi Nohuchi acompañarán al estadounidense Jeff Williams y al ruso Maxim Surayev, que llevan tres semanas solos en la estación espacial.

Un transmisión de la televisión de la NASA por la internet mostró a los tripulantes en la cabina haciendo una señal optimista con el dedo pulgar mientras el cohete despegaba. El Soyuz viajará durante unos dos días antes de llegar a la estación espacial, unos 350 kilómetros (220 millas) encima de la Tierra.

Esta semana, la tripulación del laboratorio internacional envió un video de felicitaciones navideñas al planeta. En su portal en la internet, la NASA creó una serie de postales virtuales para que el público las envíe a la estación con sus saludos navideños.

La primera tripulación de la estación espacial internacional llegó en el 2000, dos años después de que se lanzase al espacio la primera sección. Hasta este año, nunca vivieron allí más de tres personas al mismo tiempo, aunque hubo hasta seis personas a bordo por cortos períodos, cuando un turista espacial llegaba con un tripulante, pasaba una semana en la estación y regresaba a la Tierra con otro tripulante.

Ahora que la flotilla de transbordadores espaciales estadounidenses va a ser dada de baja, la NASA y otros socios internacionales van a tener que apoyarse en el programa Soyuz para enviar a sus astronautas a la estación y de regreso.

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