Brote de listeria en EEUU podría ser el más letal en una década

WASHINGTON ( AP). Al menos 14 personas han fallecido por probable listeriosis vinculada a melones de Colorado, dijeron funcionarios de salud, la más alta cifra de muertes por contaminación de alimentos en más de una década en Estados Unidos.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus iniciales en inglés) dijeron la semana pasada que 55 enfermos y ocho muertes estaban vinculadas al brote. Desde entonces, departamentos locales y estatales de salud en Kansas, Nebraska, Texas y Wyoming han reportado seis muertes adicionales que podrían estar relacionadas con la fruta contaminada con la bacteria listeria.

Nueve personas murieron en un brote bacterial vinculado con cacahuates contaminados con salmonela hace casi tres años. Es previsible que las muertes relacionadas a los melones superen fácilmente esa cifra.

La listeria es más mortífera que agentes patógenos más conocidos, como salmonela y E. coli, aunque esas epidemias ocasionan generalmente más enfermos. Veintiún personas fallecieron en 1998 por un brote de listeria rastreado hasta salchichas contaminadas y posiblemente embutidos fabricados por Bil Mar Foods, una subsidiaria de Sara Lee Corp. Otra epidemia grande por listeria mató en 1985 a 52 personas y fue vinculada a queso para untar tipo mexicano.

La listeria generalmente sólo enferma a ancianos, mujeres embarazadas y otras personas con sistema inmunológico debilitado. Los CDC señalaron la semana pasada que la edad promedio de las personas enfermas era de 78 años.

El doctor Robert Tauxe, de los CDC, dijo que la cifra de muertes y personas enfermas probablemente aumentará en las próximas semanas, ya que los síntomas de listeriosis no siempre aparecen de inmediato. Puede demorar hasta cuatro semanas o más que una persona se enferme después de comer alimentos contaminados con listeria.

" Ese largo período de incubación es un problema real", señaló Tauxed. " La gente que comió un alimento contaminado hace dos semanas o incluso una semana aún podrían enfermarse dentro de unas semanas", agregó.

El 21 de septiembre, los CDC reportaron casos de listeriosis en California, Colorado, Illinois, Indiana, Maryland, Montana, Nebraska, Nuevo México, Oklahoma, Texas, Virginia, Virginia Occidental, Wisconsin y Wyoming.

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