Cohete espacial ruso listo para misión

BAIKONUR, Kazajistán (AP) — Un cohete ruso que va a llevar a tres tripulantes a la estación espacial internacional fue colocado el domingo en la plataforma de lanzamiento en preparación para el despegue.

El cohete transportará el miércoles a los astronautas estadounidenses Douglas Wheelock y Shannon Walker y el cosmonauta ruso Fiodor Yurchikhin para una misión de seis meses en la estación orbital.

Un tren que llevaba el cohete propulsor Soyuz atravesó la estepa en ruta a la plataforma conocida como Gagarin. Es la misma desde la que la Unión Soviética envió a Yuri Gagarin a órbita en 1961, en el primer vuelo espacial tripulado de la historia.

Siguiendo la tradición local, el cohete comenzó su lento viaje al sitio en el sur de Kazajistán exactamente a las siete de la mañana (0100 GMT) del domingo. Cuando el tren pasó por un cruce, aplastó monedas dejadas en la vía por muchas personas como deseo de buena suerte.

El uso por astronautas estadounidenses del venerable programa de los Soyuz va a aumentar a partir del próximo año, tras el fin de las misiones de los transbordadores norteamericanos.

Wheelock, Walker y Yurchikhin estarán a bordo de la estación espacial cuando el último transbordador — el Endeavour — concluya su última misión en noviembre, antes de que sea retirada la flotilla.

Wheelock, coronel del ejército estadounidense, regresa a la estación por primera vez desde su misión de dos semanas en el Discovery a finales de 2007, cuando él y sus colegas fueron elogiados por su trabajo en la reparación de un generador de energía.

La nueva tripulación se sumará al comandante ruso Alexander Skvortskov, la ingeniera de vuelos de la NASA Tracy Caldwell Dyson y el cosmonauta ruso Mijail Kornienko, que han estado a bordo de la estación desde abril.

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