Gates visita Irak para preparar recortes de tropas

BALAD, Irak (AP). El secretario de Defensa de Estados Unidos, Robert Gates, llamó hoy sábado a los países del Oriente Medio a apoyar la lucha contra el terrorismo, y seguidamente viajó a Irak para reunirse con comandantes en momentos en que Washington se apresta a reducir los niveles de su presencia militar en las ciudades iraquíes.

La visita sorpresiva a Irak se produce al tiempo que el presidente electo Barack Obama se prepara para asumir el cargo y comenzar a implementar lo que muchos esperan sea una retirada acelerada de tropas. Durante su campaña presidencial, Obama dijo que deseaba retirar los soldados de Irak en 16 meses, pero dijo también que escucharía los consejos de los comandantes.

Un acuerdo de seguridad entre Estados Unidos e Irak dispone que las tropas estadounidenses abandonen las ciudades iraquíes para junio del 2009, y el país en tres años.

Al respecto, el comandante de las fuerzas en Irak, general Raymond Odierno, dijo que miles de efectivos permanecerán en las ciudades después de ese plazo.

Esos efectivos cumplirán tareas de entrenamiento y capacitación de las fuerzas de seguridad, y por lo tanto no están incluidos en el acuerdo de seguridad.

"Creemos que eso es parte de nuestros equipos de transición", dijo Odierno, quien se reunía luego con Gates en esta enorme base del centro de Irak. "Creemos que debemos seguir (en los cuarteles de las fuerzas de seguridad después del verano" boreal.

El jefe militar dijo que presentará recomendaciones sobre el número de efectivos que deben permanecer en las ciudades después del plazo, pero que aún no ha realizado ese cálculo.

Previamente en Bahrein, Gates llamó a los países del Levante a ayudar a combatir la diseminación de la violencia extremista financiando y entrenando a las fuerzas de seguridad afganas y colaborando con el gobierno de Irak.

Gates además aseguró a líderes del Golfo Pérsico congregados en Bahrein que Obama continuará el compromiso estadounidense con el Oriente Medio, incluyendo esfuerzos para combatir el terrorismo y desarrollar una solución de dos estados para el conflicto israelo-palestino.

Y como único republicano que permanecerá en el gobierno de Obama, Gates advirtió que cualquier esfuerzo de los terroristas para poner a prueba al nuevo gobierno de Washington sería un error, porque se han elaborado planes amplios para asegurar una transición fluida.

"Quienquiera que piense que los próximos meses van a ser una oportunidad para 'probar' al nuevo gobierno estaría enormemente equivocado", dijo Gates. "El presidente Obama y su equipo de seguridad, incluyéndome a mí, vamos a estar listos para defender los intereses de Estados Unidos y nuestros amigos y aliados desde el momento en que él asuma el cargo el 20 de enero".

Gates dijo que un Irak estable puede desempeñar un importante papel en la región, y llamo a los líderes del Golfo a a dejar a un lado las hostilidades inflamadas por la era de Saddam Hussein y entablar lazos diplomáticos con Irak.

Gates ha presionado persistentemente a las naciones del Oriente Medio a proveer apoyo económico, político y general a Irak, diciendo que si ese país cae en manos de extremistas sería una amenaza regional.

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