Heladas en EU causan vastos apagones

LOUISVILLE, Kentucky, EU (AP). Más de un millón de hogares y negocios quedaron sin electricidad ayer jueves tras una helada tormenta invernal y enfrentarían una larga espera por la restauración del servicio, mientras los dos estados más afectados recibieron promesas de apoyo federal.

El presidente Barack Obama firmó el miércoles por la noche pedidos de los gobernadores Steve Beshear de Kentucky y Mike Beebe de Arkansas de declaraciones federales de emergencia, lo que liberaría fondos federales para esos estados. Equipos de reparaciones _ incluyendo la Guardia Nacional de Kentucky _ trabajaron todo el día para restaurar cables del tendido eléctrico derribados por el hielo.

En un centro comercial convertido en área de coordinación en Barboursville, Virginia Occidental, equipos se reunieron junto a pilas de postes, generadores, cables y otros suministros para determinar adónde van primero. Una caravana de vehículos con equipos llegados de diversos lugares, incluso Carolina del Norte, colaboró con los esfuerzos.

Funcionarios de las compañías de electricidad estimaron que más de 1,3 millones de viviendas y negocios desde Arkansas hasta Ohio estaban sin electricidad, y advirtieron que algunos usuarios pudieran tener que esperar hasta mediados de febrero para el restablecimiento del servicio.

Varias organizaciones caritativas abrieron albergues en la región, pero con el apagón en casi todas partes _ incluyendo varias estaciones radiales _ era difícil difundir la información. Algunos agentes del orden fueron puerta a puerta o ofrecieron llevar a los ancianos a los albergues.

Algunos residentes se acurrucaron junto a chimeneas y calentadores portátiles para combatir el frío. Las municipalidades llamaron a los residentes a ahorrar agua porque la falta de electricidad podría limitar los suministros. Aquellos que se quedaron en sus casas usaban estufas de gas para cocinar y funcionarios de emergencia temían que la situación empeorase con la caída de las temperaturas.

En el condado de Boone, Arkansas, el alguacil Danny Hickman dijo que la cárcel perdió electricidad y su generador falló. Los 23 reclusos tuvieron que ser trasladados a otras cárceles hasta que se restaure el servicio.

Se piensa que la tormenta ha causado al menos 24 muertes. El jueves, las autoridades de Kentucky añadieron dos que consideran relacionadas con el estado del tiempo: Una mujer murió cuando la ambulancia que la transportaba se encontró con caminos bloqueados, y una mujer que se cayó por la escalera al sótano de su casa cuando iba a recoger un calentador de querosén.

En Indiana, una mujer falleció mientras paleaba nieve.

Después de fortalecerse el lunes en Texas y Oklahoma, la tormenta se dirigió hacia el este y acumuló hasta 30 centímetros (un pie) de nieve en algunas partes de Nueva Inglaterra. Salvo por cierres de escuelas y algunas demoras y cancelaciones de vuelos, la tormenta amainó al seguir con dirección este.

En Ohio, los pasajeros de un vuelo de AirTran Airways debieron esperar 10 horas hasta que despegó su avión.

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