Menem acude por 1era vez a juicio por contrabando de armas

BUENOS AIRES (AP). El ex presidente Carlos Menem (1989-1999) se presentó por primera vez hoy viernes a una audiencia del juicio oral en su contra y de otros ex funcionarios por el contrabando de armas a Croacia y Ecuador durante su mandato.

Menem, de 78 años, adujo problemas de salud para ausentarse hasta ahora de las audiencias del proceso que se inició a mediados de octubre. Pero la semana pasada los jueces del tribunal oral en lo Penal Económico que lo juzgan ordenaron su presencia.

El ex presidente y actual senador por La Rioja, su provincia natal, se encontraba en la sala de audiencias junto a otras 17 personas --entre ellos Oscar Camilion, su ministro de Defensa entre 1991 y 1996-- acusadas del delito de contrabando agravado, según imágenes difundidas por la televisión pública, ya que no se permite el ingreso de medios.

Menem no estaría dispuesto a declarar y en cambio presentaría un escrito, aunque esto aún no fue confirmado por su defensa.

De ser hallado culpable, el ex mandatario podría recibir una pena de hasta 12 años de prisión. Pero Menem está protegido por fueros parlamentarios que impiden su arresto. En caso de ser condenado, deberá ser desaforado por el Senado para poder cumplir la pena.

Entre 1991 y 1995 Menem firmó tres decretos secretos en los que disponía la venta de armamento a Venezuela y Panamá. Pero los pertrechos argentinos fueron enviados en realidad a Ecuador y Croacia, países entonces involucrados en conflictos armados y sobre los que pesaban embargos de las Naciones Unidas y la Organización de Estados Americanos. A su vez Argentina era, paradójicamente, garante de un tratado de paz entre Ecuador y Perú, que se enfrentaron en una guerra fronteriza entre enero y febrero de 1995.

En su defensa, Menem y sus ex funcionarios han alegado en reiteradas oportunidades que las armas fueron desviadas a espaldas del gobierno por intermediarios que participaron en la operación. La fiscalía sostiene, en cambio, que Menem "no podía desconocer" el verdadero destino del armamento.

La venta ilegal de armas salió a la luz en 1995 tras una investigación periodística que luego tomó la forma de una denuncia formal ante la justicia. Pese al escándalo, Menem era entonces el hombre más poderoso del país y consiguió ser reelegido por más del 50% de los votos.

Tras abandonar el poder, su popularidad entró en franco declive y las denuncias sobre presuntos casos de corrupción durante su administración comenzaron a amontonarse en los tribunales.

En 2001 Menem estuvo detenido en su residencia durante seis meses por la venta de armas, pero procesado por el delito de asociación ilícita. Un fallo de la Corte Suprema, que él mismo había reformado y que en su mayoría le respondía políticamente, lo dejó en libertad. La justicia continuó entonces el proceso por el delito de contrabando.

En 2003 Menem se lanzó a la carrera por la presidencia y aunque ganó en primera vuelta, declinó presentarse en segunda ronda para evitar la que se veía como una estrepitosa derrota ante Néstor Kirchner.

Su último desafío electoral fue en 2007, cuando se presentó como candidato a gobernador de La Rioja, cargo que había ocupado durante dos períodos (1973-1976 y 1983-1989). Salió tercero y volvió al Senado, donde ocupa una banca desde 2005.

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