El Niño evita inundaciones en el Green River Valley

SEATTLE ( AP). Un valle al sur de Seattle se salvó de inundaciones que hubieran podido ser catastróficas gracias a las temperaturas cálidas que trajo el fenómeno meteorológico El Niño.

Esas temperaturas contrastan con los aguaceros y la nieve que hubo un poco más al sur, en California.

El año pasado cayeron lluvias torrenciales en el valle Green River Valley al sudeste de Seattle, al pie de las montañas Cascade, que debilitaron el muro de un embalse e hicieron surgir el fantasma de una inundación.

Cliff Mass, profesor de ciencias atmosféricas de la Universidad de Washington, dijo que el área de Seattle podría registrar su mes de enero más cálido de que se tenga noticia. Agregó que en esta región, " el 20 de febrero, dentro de un mes, ya se acabó el invierno".

Quienes viven y trabajan cerca de la represa Howard Hanson piensan que a esta altura, " ya pasó lo peor".

¿Es realmente así?

" No se puede decir eso", sostuvo J. Brent Bower, del Servicio Meteorológico Nacional en Seattle.

Bower recalca que el estado de Washington, donde se encuentra Seattle, sufrió una de sus peores inundaciones en febrero de 1996. El temporal produjo pérdidas del orden de los 300 millones de dólares. El Green River Valley no sufrió mayores daños, pero lo que preocupa a las autoridades es precisamente esa combinación de 1996 de aguaceros y nieve derretida.

El Niño trae periódicamente aire cálido a la costa del Pacífico y afecta el clima de la región. La parte occidental de Washington, dicen los meteorólogos, está sintiendo los efectos típicos de El Niño: un clima invernal típico hasta el 1ro de enero y luego condiciones más moderadas, cálidas y lluviosas que de costumbre.

El meteorólogo Larry Schick, del Cuerpo de Ingenieros del ejército, dice que si bien el peligro de inundaciones ha disminuido, no se puede asegurar que no habrá ninguna.

" Todavía es un poco temprano. Pero estamos cerca" de poder decir que no habrá inundaciones, declaró.

Bower dice también que es cada día más optimista, pero pide cautela.

" Creo que sería un error pensar que lo peor ya pasó. No es prudente hacerlo cuando uno habla del clima", manifestó.

Las tormentas que cayeron en el sur de California fueron resultado de un fenómeno meteorológico que empujó el agua hacia el sur, señaló Bower. Sin ese fenómeno, las tormentas " bien hubieran podido llegar aquí en lugar de California".

Cuando las lluvias debilitaron un sector de la represa hace un año, el cuerpo de ingenieros, que opera el embalse, redujo drásticamente la cantidad de agua. Durante el verano se hicieron reparaciones, pero los ingenieros reconocieron que había una posibilidad en 25 de que se viesen obligados a liberar una cantidad de agua tal que produciría inundaciones.

Río abajo se invirtieron millones de dólares en bolsas de arena en el canal del río y se exhortó a los residentes a que protejan sus propiedades y estén dispuestos a evacuar la zona, de ser necesario. El valle tiene una de las concentraciones de depósitos más grandes de la costa oeste y alberga una gran fábrica de Boeing y una planta para tostar café de Starbucks.

En King County se distribuyen bolsas de arena gratis y las autoridades de las ciudades del valle inspeccionan los diques y las bolsas de arena colocadas encima para asegurarse de que todo está en orden. Las autoridades aseguran que no se están confiando simplemente porque el clima ha estado bueno.

" No, para nada", declaró Christine Lange, portavoz del director del condado Dow Constantine. " Estamos funcionando a pleno, asegurándonos de que la gente no corre peligro".

Como hace siempre en invierno, el cuerpo de ingenieros mantuvo el embalse casi vacío para que pueda absorber las aguas de la cuenca, expresó Schick.

El meteorólogo subrayó que el problema nace cuando cae un aguacero muy intenso, no cuando llueve bastante a lo largo de un mes. " Las cosas se complican cuando cae mucha agua en pocas horas, como sucedió el año pasado", señaló.

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