Pandemias de gripe unas menos mortales que otras

NUEVA YORK (AP). En los próximos días, el brote de gripe porcina podría convertirse en la primera pandemia oficial de influenza en 40 años. Eso no serán buenas noticias, pero no es tan atemorizador como suena.

Después de todo, "pandemia" sólo significa que un virus está circulando ampliamente, en este caso en las Américas y en otra región, probablemente Europa. Es cuestión de geografía, no de número de muertos.

Y no necesariamente quiere decir que será algo parecido a la pandemia de gripe de 1918, que causó la muerte de entre 20 y 50 millones de personas en todo el mundo.

De hecho, el planeta ha experimentado dos pandemias de gripe desde entonces, y sus fatalidades han sido mucho menores (y aún esas pandemias causaron mucho más muertes que las que hasta ahora ha causado la actual).

En comparación con los 20 millones de personas o más que murieron alrededor del mundo en el desastre de 1918, las dos otras pandemias de gripe de este siglo han sido mucho más leves. La pandemia asiática de 1957 mató a unos dos millones de personas y la gripe de Hong Kong de 1968 provocó la muerte de alrededor de un millón.

"Uno tiene este amplio espectro", dijo el doctor Howard Markel, historiador médico de la Universidad de Michigan. Eso demuestra "lo predeciblemente impredecible que son estas cosas".

La gripe ordinaria mata a entre un cuarto y medio millón de personas al año. En Estados Unidos, la pandemia de 1968 provocó la muerte de unas 34,000 personas, o sea, casi la misma cantidad que la causada anualmente por la gripe común.

¿A qué se debe la gran reducción de fatalidades? Es un misterio.

Los expertos dicen que las diferencias en el total de muertes dependen no sólo del número de gente infectada sino también en otras vulnerabilidades, así como de qué tan mortífero es el nuevo virus. Otro factor es la efectividad de las medidas preventivas.

El lunes, la Organización Mundial de Salud estableció su nivel de alerta en fase 5, que significa una "fuerte señal de que una pandemia es inminente". La fase 6 significaría que la pandemia ha llegado.

El secretario general de las Naciones Unidas, Ban Ki-moon, dijo el lunes que la OMS no tiene planes de subir el nivel de alerta. Y la directora de la OMS, Margaret Chan, manifestó; "Aún no se llega allí".

Hasta el lunes había poco menos de 1,200 casos de gripe porcina confirmados en todo el mundo, con menos de 300 en Estados Unidos. En México, donde el último conteo es menos de 800 casos, las autoridades bajaron el nivel de alerta en la capital y dijeron que esta semana permitirán la reapertura de cafés, museos y bibliotecas.

El doctor Richard Besser, jefe interino de los Centros para la Prevención y Control de Enfermedades, CDC por sus siglas en inglés, dijo a la prensa que la agencia federal prevé que se declare pandemia en un momento dado. Pero eso no alterará los preparativos para proteger la salud pública en Estados Unidos, agregó.

Hasta el lunes, había 27 muertes confirmadas por la gripe porcina, todas en México. Pero la gripe sigue propagándose a otros países, y los científicos están siguiendola de cerca porque el virus es una mezcla nunca antes vista que parece dispersarse fácilmente.

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