Pueblo turco sufre número inusual de casos de cáncer

TUZKOY, Turquía ( AP). Las cuevas, las casas de piedra y las formaciones rocosas de Capadocia, Turquía, atraen a turistas de todo el mundo, pero además de sus maravillas, en la región hay un pueblo con un número inusual de enfermos de cáncer.

Casi la mitad de las muertes en este pueblo empobrecido y dos más ocurridas no muy lejos fueron provocadas por un tipo raro de cáncer conocido como mesotelioma, que puede ser provocado por un mineral que abunda en la zona. Las autoridades están tan alarmadas que se prevé una reubicación de los residentes.

" El plan es demoler el pueblo viejo, enterrarlo bajo un metro y medio de tierra y plantar sobre él", dijo el alcalde Umit Balak.

Pero el gobierno turco no ha tomado una decisión final sobre si enterrará a Tuzkoy, si colocará asfalto sobre él o si sólo tratará de alejar a la gente.

Apodado el "pueblo cáncer" en los medios de comunicación, Tuzkoy fue declarado una zona peligrosa en 2004 y unas 250 familias se han mudado a nuevas viviendas a 1,6 kilómetros (una milla) de distancia. El resto de la población de 2,350 habitantes espera mudarse cuando las nuevas casas estén listas. La medida será subsidiada por el gobierno.

El mesotelioma, un cáncer en el recubrimiento del pecho o el abdomen, también ha aumentado en las poblaciones cercanas de Sarihidir y Karain.

" El número de casos de mesotelioma en Tuzkoy ha sido de 600 a 800 veces mayor al promedio mundial", dijo Murat Tuncer, que dirige el departamento del Ministerio de Salud para la lucha contra el cáncer.

Aproximadamente 48% de todas las muertes en tres poblaciones son a causa del mesotelioma; la zona aporta aproximadamente un cuarto de los 40 a 60 casos nuevos de mesotelioma en Turquía cada año, dijo Tuncer. Al momento de realizar este reportaje no había cifras oficiales sobre el número total de muertes por mesotelioma, pero se cree que varios cientos de pobladores han muerto de ese cáncer desde la década de 1980, cuando las autoridades comenzaron a notar el problema.

Se cree que los habitantes de Tuzkoy inhalaron fibras del mineral erionita contenido en las piedras y pinturas que usan para construir sus casas así como caminos y sembradíos. Alejarlos un poco sería suficiente para eliminar el riesgo dijo Tuncer.

La erionita, que se encuentra en la roca volcánica, está clasificada como un agente cancerígeno del Grupo 1 según la Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer, la división de la Organización Mundial de la Salud que lidia con el cáncer. Esto significa que es una sustancia que definitivamente causa cáncer, entre otros cancerígenos en ese grupo se ubica el asbesto, el arsénico y el tabaco.

Izzettin Baris, un profesor jubilado que ha investigado el mesotelioma en la zona, dijo que la erionita se puede encontrar en varias partes del mundo, como el estado de Nevada en Estados Unidos.

" En la mayoría de esos países el material cancerígeno está generalmente bastante abajo en la tierra. En Turquía está muy cerca de la superficie", dijo Baris. " Y la gente usa las rocas que tienen erionita para construir sus casas con ellas".

Algunos expertos han señalado otros posibles factores para los altos índices de cáncer, incluyendo la predisposición genética de los pobladores.

Para otros residentes el estilo de vida que llevan también puede ser un factor.

" La gente pasa todo el día en las salas de café llenas de humo", dijo el agricultor Muharrem Sevim, de 44 años y padre de tres.

En Tuzkoy sólo hay un doctor, una enfermera y una partera. Hay dos cementerios en el pueblo y ambos están llenos. Ahora abrirán un tercer cementerio.

" Estamos perdidos entre los rumores y la ignorancia", dijo Ismet Bilgen, madre de seis y abuela de cinco. " No sé a quién creerle. ¡Qué Dios nos ampare!"

El gobierno consideró derrumbar el pueblo y enterrarlo después de desplazar a todos sus residentes desde 1999. Las dificultades financieras, los procesos burocráticos y una serie de gobiernos inestables han retrasado los esfuerzos para atender el problema durante años.

Tuncer dijo que el gobierno seguía considerando la mejor opción para rehabilitar Tuzkoy y minimizar el riesgo de cáncer. Por ahora el parlamento ha establecido una comisión para revisar la mejor forma de arreglar el problema.

Las autoridades esperan que el "Nuevo Tuzkoy" esté listo para finales del 2011. Los pobladores subsisten principalmente de la agricultura, la ganadería y por una mina de sal cercana.

Tuzkoy se encuentra a 35 kilómetros (22 millas) de los lugares donde los turistas se maravillan con las formaciones de piedra y a 50 kilómetros (30 millas) de Urgup, Goreme y otras ciudades pequeñas donde se concentra el turismo local.

No existe una indicación de amenazas de salud similares en esos lugares, que se formaron con depósitos volcánicos hace millones de años y después fueron esculpidos para crear ciudades subterráneas y otros refugios por civilizaciones antiguas.

Tuzkoy cuenta con unas 1,000 viviendas y en algunas partes parece un pueblo fantasma. Muchas casas se utilizan sólo para guardar animales, están cerradas con candado o simplemente abandonadas.

" Es verdad, la gente se muere de cáncer aquí, no hay nada vergonzoso en admitirlo", dijo Ahmet Balta, un empresario de 51 años, que dijo que muchos de sus propios parientes murieron de cáncer cuando eran jóvenes. " Los especialistas, el gobierno y los medios de comunicación deben tomarse en serio el problema".

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