Puerto Rico experimenta aumento en lluvias

SAN JUAN, Puerto Rico ( AP). Los puertorriqueños están acostumbrados al clima tropical húmedo, pero en las últimas semanas se han desatado tormentas de proporciones casi bíblicas que han destruido cientos de casas, arrastrado automóviles y dejado a decenas de miles de personas sin electricidad.

Ha sido el julio más húmedo en la historia de la isla, con 36 centímetros (14 pulgadas) de lluvia en la capital. El 18 de julio fue el día más lluvioso del que se tenga registro.

La lluvia fue incesante ese día, cuando cayeron 23 centímetros (9 pulgadas) de lluvia en el área metropolitana de San Juan. La gente huyó de sus casas y autos cuando el agua corrió por sus puertas y luego por las ventanas. Las inundaciones dejaron varados a los conductores en las autopistas, que se habían convertido en lagunas. Algunos viajantes se vieron obligados a usar kayaks y tablas con remo.

"He vivido aquí 71 años y este es el peor", dijo Andrés Colón mientras trataba de reparar su auto dañado por agua en el vecindario de clase trabajadora de Santurce, en San Juan. "Llegó rápido y sin advertencia".

La tormenta dañó gravemente unas 500 casas y causó pérdidas por 1,5 millones de dólares, de acuerdo con cálculos preliminares, dijo la alcaldesa de San Juan, Carmen Yulín Cruz.

El territorio estadounidense lleva apenas dos de los siete meses que dura la temporada de lluvias, y es ya el segundo inicio de año más húmedo para la región, aun cuando no ha sido golpeada directamente por ninguna tormenta tropical de consideración o huracán.

Hasta el momento han caído casi 127 centímetros (50 pulgadas) de lluvia, y hay más en camino: los remanentes de la tormenta tropical Dorian pasarán por el Caribe un poco al norte de la isla para el lunes o martes.

Los recientes diluvios se suman a otros años de grandes precipitaciones. El año más lluvioso registrado fue 2010, cuando cayeron 227,33 centímetros (89,5 pulgadas) de lluvia. Los totales de la isla llevan tendencia ascendente, en parte por el aumento en las temperaturas del océano y la frecuente ocurrencia del fenómeno meteorológico de La Niña, el cual produce una temporada de huracanes más activa, de acuerdo con el Servicio Meteorológico Nacional.

Las lluvias han dejado expuesta una incómoda verdad en Puerto Rico: las carreteras, los puentes, los túneles y el sistema de drenaje no están preparados para las tormentas cada vez más intensas que se generarán con el cambio climático.

"Es un asunto urgente, no sólo por los problemas que hemos tenido, sino por los problemas que vamos a tener", dijo Gabriel Rodríguez, presidente de la organización sin fines de lucro Sociedad Puertorriqueña de Planificación. "Esa clase de eventos extremos se volverán más comunes, y las pérdidas y los problemas asociados con ellos serán más grandes".

Aun los años normales en Puerto Rico son húmedos para los estándares de otros lugares famosos por ser lluviosos. La isla recibe en promedio 142 centímetros (56 pulgadas) de lluvia al año. En comparación, en Seattle se registran 99 centímetros (39 pulgadas), y en Londres, 74 centímetros (29 pulgadas).

Los problemas del territorio se derivan de la falta de un plan general de uso de suelo. Para Rodríguez, eso significa que cientos y casas y negocios se construyen en áreas propensas a inundaciones porque los proyectos se aprueban con poco escrutinio.

"Es una acumulación de errores por la que pagamos con los problemas que vemos ahora", dijo.

Y el aumento en el nivel de los océanos también pasará factura. Rodríguez señaló que más de una decena de vuelos tuvieron que ser desviados porque la tormenta de mediados de julio inundó el aeropuerto más grande de la isla, el cual se ubica casi a nivel de mar.

"Con el tiempo, nos vamos a quedar sin aeropuerto", dijo.

Otro problema es la creciente presión sobre el viejo sistema de drenaje que no ha recibido el mantenimiento adecuado desde que fue construido hace décadas con base en patrones climáticos antiguos, dijo Édgar Rodríguez, vicepresidente de la Asociación de Ingenieros de Puerto Rico.

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