Saldo de muertos por sismo en China asciende a casi 8,700

PEKÍN (AFP) - Al menos 8.693 personas murieron este lunes en un terremoto de 7,8 grados en la escala de Richter que afectó principalmente a la provincia china de Sichuán (suroeste) pero también a las vecinas, anunciaron las autoridades, que temen que la cifra de víctimas siga aumentando.

Según este último balance elaborado con datos de los diferentes poderes locales, 8.533 personas murieron en Sichuán, 48 en la provincia de Gansu (noroeste), 61 en la de Shaanxi (noroeste), 50 en la ciudad de Chongqing (suroeste) y 1 en la provincia de Yunnán (suroeste).

El epicentro del sismo se localizó en el distrito de Wenchuán, a 93 km de Chengdu, capital de la provincia de Sichuán y donde viven más de 10 millones de personas, precisó el Instituto Nacional de Geofísica de Estados Unidos (USGS).

La zona del epicentro sigue inaccesible, informó la agencia China Nueva, relatando que un equipo de rescate que trató de acceder a ella se tuvo que parar a 90 km de su destino porque las carreteras de esta zona montañosa están inutilizables.

"Hacemos lo que podemos pero las carreteras están cubiertas de piedras y rocas", declaró Li Chongxi, responsable del equipo.

Las autoridades trataron de enviar cuatro helicópteros, pero las fuertes lluvias les impidieron llegar, señaló la cadena de televisión china CCTV.

El sismo ocurrió a las 14H30 locales (06H30 GMT) y provocó el derrumbe de edificios que albergaban a un gran número de personas, como el instituto de Sichuán en el que murieron 50 estudiantes y en el que 850 seguían atrapados.

O las dos fábricas de productos químicos, cuyo desplome dejó a cientos de empleados sepultados y obligó a la evacuación de unas 6.000 personas, según la misma fuente.

Antes de conocer la amplitud de las pérdidas, el primer ministro chino Wen Jibao describió el sismo como un "desastre" y pidió "calma y valor" a la población en una entrevista por televisión.

"Frente al desastre, lo más importante es la calma, la confianza, el valor y una dirección fuerte", declaró el jefe de gobierno en el avión que lo trasladaba a Sichuán.

Las autoridades temen que el balance siga aumentando, ya que varios testigos aseguran que han sido destruidos muchos edificios en las zonas afectadas.

Según un funcionario de la Oficina sismológica, "filas enteras de casas" han resultado destruidas en la ciudad de Dujiangyan, que cuenta con unos 600.000 habitantes y se encuentra cerca del epicentro.

Varios habitantes de Chengdu, contactados por teléfono por la AFP, explicaron haber sentido un fuerte temblor, que rompió los cristales. Sin embargo no hablaron de víctimas.

El aeropuerto internacional de esta ciudad de más de 10 millones de habitantes ha sido temporalmente cerrado. Pero según un reportero de la cadena de televisión CCTV en Chengdu el transporte público y el suministro eléctrico seguían funcionando.

El presidente chino Hu Jintao, por su lado, ordenó "los mayores esfuerzos para rescatar a las víctimas del temblor". Así, el ejército ha sido movilizado para "asistir al gobierno local del distrito de Wenchuan a evaluar la situación y ayudar en las tareas de rescate", explicó a China Nueva Tian Yixiang, un oficial del Ejército Popular de Liberación, miembro del departamento de situaciones de emergencia.

El presidente estadounidense George W. Bush reaccionó expresando "sus condolencias" y ofreciendo la ayuda de su país a China.

Japón también se declaró dispuesto a enviar ayuda de inmediato.

En Pekín se produjo un temblor de una magnitud de 3,9 poco después de las 14H30 locales en el este de la ciudad, indicó China Nueva. Según la agencia no hubo víctimas ni daños. Además las instalaciones de los Juegos Olímpicos no se vieron afectadas, señaló un portavoz del Comité de organización.

La presa de las Tres Gargantas, sobre el río Yangtzé, en el centro del país, tampoco fue dañada por el sismo, indicó un responsable citado también por China Nueva.

El temblor se sintió incluso en Shanghai, Hong Kong, Bangkok, Hanoi y Taipei, indicaron residentes, aunque no se dio parte de víctimas.

El terremoto también afectó a una de las mayores reservas de osos panda gigantes del país, señalaron los medios oficiales mostrando su inquietud por la suerte de los animales.

La Administración de Bosques anunció que no tenía noticias de la reserva de Wolong, uno de los dos grandes centros de protección de osos panda, un animal que está considerado como un tesoro nacional para los chinos.

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