Más de un millón pasan helada a oscuras en EU

LITTLE ROCK, Arkansas, EU (AP). Más de un millón de personas temblaban la noche del miércoles en sus hogares por todo el país, aguardando un clima más benévolo y la restauración del tendido eléctrico derribado por una tormenta que mató a 23 desde las planicies del sur hasta la costa este.

Pero en momentos en que las temperaturas continúan descendiendo, funcionarios de las empresas de servicios públicos advirtieron que podría llegar mediados de febrero antes que la electricidad sea restaurada en algunos de los lugares más afectados. Las fallas más graves se localizaron en Kentucky, Arkansas y Ohio.

A las cuadrillas se les dificultaba el simple hecho de llegar a los sitios afectados. Ramas de árboles llenas de hielo y líneas de conducción eléctrica bloqueaban carreteras heladas, y el crujido de las ramas atravesaba el aire como petardos.

En Kentucky, soldados de la Guardia Nacional fueron despachados para remover los escombros. Oklahoma, que ya luchaba por restablecer el fluido eléctrico, planeaba enviar trabajadores para ayudar en Arkansas en el curso de la semana.

"Parece como si un tornado hubiera llegado aquí, pero no había marcado una ruta; está en todos lados", dijo Mel Coleman, director general de la compañía eléctrica del norte de Arkansas, en Salem. Su propia casa estaba sin electricidad, y pasó la noche del martes en una silla de su oficina.

La tormenta "fue mucho peor de lo que imaginábamos", dijo.

En Arkansas _donde el hielo tenía un grosor de hasta 7,6 centímetros (3 pulgadas)_ la gente se apiñaba en torno a las chimeneas, estufas de leña y calentadores portátiles conectados a generadores. Cuando se puso demasiado frío, salieron en busca de albergues o casas de parientes no tan afectadas.

"Nos acurrucamos en una cama con cuatro frazadas. Está helando", dijo Pearl Schmidt de Paintsville, en el este de Kentucky. Su familia soportó temperaturas de cero grados centígrados (32 Fahrenheit) antes de refugiarse en un albergue el miércoles por la mañana.

El número de casas y negocios sin electricidad totalizó unos 1,4 millones el miércoles por la tarde en una franja de estados desde Oklahoma hasta Virginia Occidental. El número real de personas afectadas por la falta de energía podría ser mucho más alto.

El gobernador de Kentucky, Steve Beshear dijo que "tenemos muchos condados que no tienen ningún medio de comunicación, ninguna calefacción y ninguna electricidad".

Varias organizaciones caritativas abrieron albergues en la región, pero debido a la falta de energía en casi todos lados _incluidas las estaciones de radio_, era difícil divulgar la información. Algunos ayudantes iban de puerta en puerta ofreciendo llevar a los más ancianos a lugares seguros.

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