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Investigadores y Branson, a zona de choque cohete

Investigadores federales de accidentes se dirigen a la zona del desierto donde el viernes se desintegró, durante un vuelo de prueba, una nave espacial diseñada para llevar a turistas adinerados a realizar vuelos de gran altitud sobre la Tierra, un siniestro en el que falleció un piloto y el otro sufrió heridas graves.

Al lugar, a unas 120 millas (unos 193 kilómetros) al norte del centro de Los Angeles, se dirige también el multimillonario británico Richard Branson, fundador de Virgin Galactic, cuya nave espacial SpaceShipTwo explotó tras ser liberada de la aeronave nodriza. Este es el segundo revés importante para los viajes comerciales al espacio en menos de una semana.

Branson dijo que este estaba "entre los viajes más difíciles que he tenido que hacer" pero que quería estar "con las personas dedicadas y trabajadoras que ahora están en estado de shock por esta devastadora pérdida".

"El espacio es duro — pero merece la pena", escribió Branson. "Vamos a perseverar y avanzar juntos".

Branson fue sido el más rápido en la novedosa carrera para dar un gran número de civiles con cierto poder adquisitivo la oportunidad de realizar un viaje suborbital que les permitiera experimentar la ingravidez al borde del espacio.

La Junta Nacional de Seguridad en el Transporte estaba enviando un equipo el sábado al lugar de accidente, a unas 20 millas (32 kilómetros) del centro aéreo y espacial de Mojave, de donde despegó el vuelo.

La aeronave explotó tras ser liberada de una aeronave nodriza a una elevada altitud, de acuerdo con Ken Brown, un fotógrafo testigo del accidente.

Un piloto fue hallado muerto dentro de la nave espacial y el otro se arrojó en paracaídas, para posteriormente ser trasladado en helicóptero a un hospital, dijo Donny Youngblood, jefe policial del condado Kern.

El accidente ocurrió justo cuando parecía que estaban cerca los vuelos espaciales comerciales, después de un período de desarrollo que duró mucho más de lo que cientos de eventuales pasajeros hubieran esperado.

Branson visualizó vuelos operativos para 2007. En entrevistas el mes pasado, él habló sobre que el primer vuelo sería el próximo año con su hijo.

"Es un retroceso real a la idea de que mucha gente realizará pronto paseos al borde del espacio exterior", dijo John Logsdon, director jubilado de política espacial en la Universidad George Washington.

El vuelo del viernes fue el 55to para SpaceShipTwo, que se suponía sería la primera de una flota de naves espaciales. Fue apenas el cuarto vuelo que incluye un breve encendido de cohetes. Durante otros vuelos, la nave no fue liberada de su nave nodriza o funcionó como deslizador después de su liberación.

SpaceShipTwo, de 18 metros (60 pies) de largo, tenía dos ventanas grandes para cada uno de hasta seis pasajeros, una al costado y una sobre la cabeza.

La causa del accidente no se conoció de inmediato, ni la altitud a la que ocurrió la explosión. El primer vuelo con prueba de encendido de cohete se realizó a aproximadamente 16 kilómetros (10 millas) sobre la Tierra. Los vuelos comerciales alcanzarían una altitud de 100 km (62 millas) o más.

El problema que provocó el trágico desenlace sucedió unos 50 minutos después del despegue y minutos después de liberarse de la nave nodriza, dijo el director general del centro de Mojave, Stuart Witt.

Virgin Galactic —propiedad de Virgin Group, de Branson, y Aabar Investments PJS de Abu Dabi— vende asientos para cada viaje en 250.000 dólares. La compañía dice que entre sus clientes están Stephen Hawking, Justin Bieber, Ashton Kutcher y Russell Brand. La compañía reportó recibir 90 millones de dólares de unos 700 posibles pasajeros.

Ken Baxter es uno de esos que quieren estar entre los primeros en realizar este tipo de vuelos.

A pesar del desastre, Baxter dijo que confía en que los vuelos puedan realizarse algún día.

"Es muy triste por los pilotos de prueba, pero estoy listo para ir al espacio con Richard Branson", dijo.

El accidente del viernes fue el segundo esta semana que involucró un vuelo espacial privado. El martes, una nave de carga que se dirigía a la Estación Espacial Internacional explotó momentos después de despegar en Virginia.

La muerte del viernes no fue la primera asociada con el programa. Tras personas fallecieron durante una explosión en el centro de Mojave en 2007 durante los trabajos de prueba de un motor de cohete de la SpaceShipTwo.

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